Mais c’est bien pire qu’il n’y paraît. L’indice des prix à la consommation a progressé de 0,6 % en mai, après avoir augmenté de 0,8 % en avril et de 0,6 % en mars.

AUTEUR

WOLF RICHTER

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POSTÉ LE

11 juin 2021

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Wolf Street

Il s’agit dans les trois cas des plus fortes hausses mensuelles depuis 2009, selon le Bureau of Labor Statistics. Pour les trois mois combinés, l’IPC a augmenté de 2,0 %, soit un rythme « annualisé » de 8,1 %. Le rythme actuel de l’inflation sur trois mois, mesuré par l’IPC, n’a rien à voir avec le désormais tristement célèbre « effet de base », dont j’ai parlé début avril en prévision de cette période de folie ; l’effet de base ne s’applique qu’aux comparaisons d’une année sur l’autre.

D’une année sur l’autre, en incluant l’effet de base, mais aussi les faibles relevés de l’automne dernier qui réduisent le taux sur 12 mois, l’IPC a augmenté de 5,0 %, soit la plus forte hausse d’une année sur l’autre depuis 2008.

Pour ce qui est de la façon politiquement incorrecte d’appeler l’inflation des prix à la consommation : Le pouvoir d’achat du dollar à la consommation – tout ce qui est libellé en dollars pour les consommateurs, y compris leur travail – a chuté de 0,8 % en mai, selon le BLS, et de 2,4 % au cours des trois derniers mois, soit le plus grand plongeon du pouvoir d’achat sur trois mois depuis 1982 :

Sur une base annuelle, la baisse du pouvoir d’achat sur trois mois a représenté une chute de 9,5 %, ce qui élimine l’effet de base qui ne s’applique qu’aux comparaisons d’une année sur l’autre.

Ce plongeon du pouvoir d’achat est « permanent » et non « temporaire »

Oui, le plongeon actuel du pouvoir d’achat est permanent. Et la chute du pouvoir d’achat dans le futur est également permanente.

La seule chose qui pourrait en rendre une petite partie « temporaire » serait une période de déflation des prix à la consommation, ce qui n’est arrivé que pendant quelques trimestres dans toute ma vie, par exemple au cours des derniers mois de 2008, comme l’indique le graphique ci-dessus. Je ne me fais donc pas d’illusions.

Le reste du temps, nous avons connu une forte baisse du pouvoir d’achat. Et cela s’est avéré être solidement « permanent », et nous n’avons jamais récupéré ce pouvoir d’achat perdu.

L’inflation des biens durables a explosé de 10,3 % par rapport à l’année précédente

Et il a augmenté de 3,0 % en mai par rapport à avril, soit la plus forte hausse d’un mois sur l’autre depuis 1980. Le problème est général, mais le plus gros problème est celui des véhicules d’occasion.

L’IPC (Incide des Prix a la Consommation) des véhicules d’occasion a explosé de près de 30 % sur un an, et de 7,3 % rien qu’en mai. Cela fait longtemps que je décortique les raisons de cette flambée des prix, en me basant sur les données de l’industrie automobile. Et cela se voit maintenant sérieusement dans l’IPC des véhicules d’occasion.

Ce graphique montre l’IPC réel en tant qu’indice des prix, et non la variation en pourcentage de cet indice d’une année sur l’autre. Cela élimine le problème de l’effet de base :

Mais les « ajustements de qualité hédoniques » ont, au fil des ans, freiné l’IPC pour les véhicules d’occasion, produisant cet étonnant graphique ci-dessus, où l’indice en 2020 était inférieur à ce qu’il était 20 ans plus tôt, même si dans le monde réel, les véhicules d’occasion sont devenus beaucoup plus chers. Seule la flambée effrayante des prix en mai et avril a fait passer l’indice au-dessus de son niveau d’il y a 20 ans.

Ces ajustements de qualité hédoniques sont appliqués pour tenir compte des améliorations apportées aux véhicules au fil des ans, comme le passage d’une transmission automatique à trois vitesses à une transmission à commande électronique à 10 vitesses. Les augmentations de prix théoriquement associées aux « améliorations de la qualité » sont retirées de l’IPC.

En théorie, l’IPC tente de mesurer les variations de prix d’un même article au fil du temps ; et lorsque la variation de prix est basée sur des améliorations, il ne s’agit pas d’inflation, car vous obtenez plus en payant plus.

En pratique, cela a conduit à une sous-estimation constante, volontaire, politiquement commode et bipartisane de l’inflation telle que mesurée par l’IPC.

L’IPC des véhicules neufs réprimé par les ajustements de qualité hédoniques

Ces ajustements ont pratiquement éliminé l’apparence de l’inflation mesurée par l’IPC des véhicules neufs, même si ces derniers sont devenus beaucoup plus chers, les voitures les moins chères disparaissant des gammes des constructeurs automobiles.

Néanmoins, d’une année sur l’autre, les prix des véhicules neufs ont augmenté de 3,3 %, la plus forte hausse depuis 2012, malgré de vigoureux ajustements hédoniques de la qualité. Notez comment l’indice avait l’habitude d’augmenter jusqu’au milieu des années 1990, moment auquel les ajustements de qualité hédoniques ont été appliqués et ont forcé l’indice à redescendre :

Pour une dose de réalité, les données de l’industrie automobile montrent que le « prix de transaction moyen » (ATP) des véhicules neufs vendus au détail en mai a bondi à 38 255 $. L’ATP est une fonction du prix des véhicules neufs vendus et de la composition des véhicules neufs vendus. D’après les données fournies par J.D. Power, l’ATP a bondi de 28 % au cours des sept dernières années depuis 2014. Notez l’énorme bond depuis juin 2020 :

L’IPC des services a progressé de 3,1 % d’une année sur l’autre, freiné par un faux indice du coût de la propriété

Les services représentent environ deux tiers de l’IPC global. Ils comprennent le plus important de tous : le logement – nous y reviendrons dans un instant. Ils comprennent également les soins de santé, les assurances, l’éducation, les abonnements à des services tels que le haut débit, la téléphonie mobile, le streaming, etc.

L’IPC des services a augmenté de 3,1 % en glissement annuel et a bondi de 0,5 % en mai. Au cours des trois derniers mois, l’IPC des services a augmenté de 1,3 %, soit une hausse annualisée de 5,2 %.

La chute réelle du pouvoir d’achat est encore pire

Les coûts du logement – loyers et coûts d’accession à la propriété combinés – représentent environ un tiers de l’IPC global – c’est la catégorie la plus importante de l’IPC.

La composante loyer de l’IPC, appelée « loyer de la résidence principale » (=7,7% de l’IPC total en mai) a augmenté mois après mois cette année à un taux constant de 0,2%, y compris en mai, et a augmenté de 2,2% sur la période de 12 mois.

La composante de l’accession à la propriété, appelée « Loyer équivalent des résidences des propriétaires » (=23,8 % de l’IPC global en mai), n’a augmenté que de 0,3 % pour le mois et de 2,1 % pour la période de 12 mois, malgré l’explosion des prix des logements au cours des 12 derniers mois.

La raison pour laquelle cette composante de l’accession à la propriété passe complètement à côté de l’inflation galopante dans le secteur du logement – la perte du pouvoir d’achat du dollar en ce qui concerne les maisons – est qu’elle est basée sur des enquêtes sur les estimations des propriétaires concernant le prix de location de leur maison. Il s’agit d’une mesure du loyer, tel qu’il est estimé par le propriétaire (ligne rouge dans le graphique ci-dessous).

L’indice Case-Shiller des prix des logements est une mesure plus réaliste de l’inflation des prix des logements. Il est basé sur la méthode des paires de ventes, mesurant les changements de prix au fil du temps pour la même maison, a grimpé de 13,2 % d’une année sur l’autre, la plus forte augmentation depuis décembre 2005 (ligne violette) :

La perte de pouvoir d’achat est « permanente »

Ainsi, les ajustements de qualité hédoniques pour les biens durables, tels que les véhicules neufs et d’occasion, plus l’élégante fiction du « loyer équivalent des résidences des propriétaires » pour les coûts du logement, plus d’autres méthodes de réduction de l’IPC, telles que la « substitution », font en sorte que la perte réelle du pouvoir d’achat du dollar des consommateurs – et du travail payé en dollars – est bien pire que les très vilaines données sur l’inflation publiées aujourd’hui.

Et cette perte de pouvoir d’achat est permanente. Elle ne reviendra pas soudainement, sauf de manière fractionnée pendant ces accès mineurs de déflation que nous connaissons de temps en temps.

Ce qui est « temporaire », c’est le rythme de la perte de pouvoir d’achat, en ce sens qu’il change chaque mois.

Il est certain que la flambée des prix des véhicules d’occasion ne peut pas durer indéfiniment. À un moment donné, elle devra s’arrêter. Mais d’autres prix vont alors s’envoler, comme les billets d’avion, les réservations d’hôtel, les repas au restaurant ou les assurances.

L’inflation est un jeu de massacre. Une hausse apparaît alors qu’une autre recule. Il se pourrait donc très bien que l’inflation de l’IPC soit de 4 % en mai prochain, contre 5 % actuellement, et nous nous réjouirons que les 5 % étaient « temporaires » et aient été remplacés par 4 %, hahahaha. Mais le pouvoir d’achat du dollar qui est perdu chaque mois l’est définitivement.