Les espoirs du monde pour freiner le changement climatique reposent sur l’action de deux nations géantes dont les relations se détériorent : la Chine et les États-Unis. Ces deux pays affirment qu’ils ont l’intention de réorganiser leur économie pour brûler moins de charbon, de pétrole et de gaz, qui sont des ennemis du climat. Mais les tensions entre eux menacent leur succès final.

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8 mars 2021

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New York Post

WASHINGTON – La Chine et les États-Unis sont respectivement les premiers et les deuxièmes pollueurs de carbone au monde, rejetant près de la moitié des vapeurs de combustibles fossiles qui réchauffent l’atmosphère de la planète.

Les réductions rapides de carbone nécessaires pour éviter le pire du changement climatique sont pratiquement impossibles si ces pays ne travaillent pas ensemble et ne se font pas mutuellement confiance. Sous l’administration Trump, les États-Unis ont utilisé les émissions de la Chine comme excuse pour ne pas agir et, dans le passé, la Chine a invoqué les émissions historiques des États-Unis comme raison pour résister à l’action.

De nouveaux détails sur la rapidité avec laquelle la Chine prévoit de réduire les émissions de carbone seront révélés vendredi lorsque Pékin publiera son prochain plan quinquennal. Et en avril, le président Joe Biden devrait annoncer les nouveaux objectifs des États-Unis en matière de réduction des émissions.

Les États-Unis et la Chine ont tous deux nommé des envoyés chevronnés comme négociateurs du climat mondial, John Kerry et Xie Zhenhua. Mais si les deux hommes d’État ont bien travaillé ensemble pour jeter les bases de l’accord de Paris sur le climat de 2015, ils sont maintenant confrontés à de nouveaux défis.

La diplomatie climatique américano-chinoise risque d’être éclipsée par ce que les États-Unis considèrent comme les politiques menaçantes de Pékin à l’égard de Hong Kong, de Taïwan et de la mer de Chine méridionale, les conflits sur les droits de l’homme et le commerce et les prétentions américaines d’espionnage chinois.

Pendant ce temps, les responsables chinois sont contrariés par les restrictions imposées par l’administration Trump sur le commerce, la technologie, les médias chinois et les étudiants aux États-Unis, ainsi que par la déclaration du Département d’État de cette année selon laquelle les atrocités commises contre les minorités musulmanes de Chine constituent un « génocide ».

Kerry, un secrétaire d’État sous le président Barack Obama qui est repris pour être l’envoyé de Biden pour le climat, a récemment déclaré aux journalistes : « Ces questions » avec la Chine « ne seront jamais échangées contre quoi que ce soit qui ait un rapport avec le climat. Cela n’arrivera pas ». Mais Kerry a également qualifié le climat de « question indépendante » avec la Chine, suscitant les critiques de la Chine et de certains défenseurs des droits de l’homme aux États-Unis.

Les négociations sur le climat entre les deux pays peuvent-elles survivre à leurs autres batailles géopolitiques ?

« C’est, je pense, la grande question », a déclaré John Podesta, qui a supervisé les efforts de l’administration Obama en matière de climat et qui est proche de l’administration Biden.

« Pouvez-vous créer une voie où vous obtenez une coopération sur le climat » alors que les questions plus litigieuses sont traitées séparément ? a demandé M. Podesta. « Ou est-ce qu’ils finissent par s’immiscer ? »

Xie Zhenhua pourrait aider à résoudre ce problème. Avec sa nomination en tant qu’envoyé pour le climat le mois dernier, Xie reprend le rôle qu’il a tenu lors des conférences de l’ONU sur le climat qui ont abouti aux premiers engagements majeurs du monde en matière de réduction des émissions de combustibles fossiles.

Avant sa nomination, Xie a dirigé un effort de recherche à l’université de Tsinghua à Pékin afin de définir les moyens pour que la Chine cesse de contribuer au réchauffement climatique d’ici le milieu du siècle. Ses recherches ont étayé la promesse surprise du président Xi Jinping, en septembre, selon laquelle la Chine prévoyait de devenir neutre en carbone d’ici 2060 – c’était la première fois que le pays annonçait un objectif net zéro.

Joanna Lewis, spécialiste de l’énergie et de l’environnement en Chine à l’université de Georgetown, a qualifié Xie de « visionnaire et très influent dans la fixation des objectifs de politique intérieure de la Chine », ainsi que de négociateur compétent.

La nomination de Xie « a été une énorme ouverture vers les États-Unis et particulièrement vers John Kerry », a déclaré Angel Hsu, un expert sur la Chine et le changement climatique à l’Université de Caroline du Nord, Chapel Hill.

M. Biden a promis que les États-Unis passeront à un secteur de l’énergie sans émissions dans les 14 ans à venir et auront une économie entièrement sans émissions d’ici 2050. Kerry pousse également d’autres pays à s’engager à atteindre la neutralité carbone d’ici là.

Derrière les chiffres, des dépenses massives en infrastructures et en technologies sont nécessaires pour passer à une économie plus efficace sur le plan énergétique, fonctionnant à l’énergie éolienne, solaire et à d’autres combustibles plus propres. Et Biden dispose d’une faible majorité au Congrès pour faire avancer son programme, les républicains, ainsi que certains démocrates, s’opposant à ses projets.

Les climatologues affirment que les pays doivent agir rapidement pour éviter une hausse catastrophique des températures.

En 2019, le charbon représentait 58 % de la consommation totale d’énergie primaire de la Chine, selon l’Administration américaine de l’information sur l’énergie.

L’année dernière, alors que le gouvernement chinois a alloué des fonds d’aide économique à des projets d’infrastructure pendant la pandémie, le pays a en fait augmenté sa capacité nette de production d’énergie à partir du charbon – d’environ l’équivalent de 15 barrages Hoover, soit 30 gigawatts – selon le Global Energy Monitor et le Centre for Research on Energy and Clean Air. La Chine finance également la construction de centrales électriques au charbon à l’étranger, en partie pour renforcer son influence.

« Chaque nouvelle centrale au charbon que la Chine construit bloque les émissions de carbone pour les 50 prochaines années », a déclaré M. Lewis, de Georgetown.

Les questions les plus importantes maintenant, selon Deborah Seligsohn, experte en gouvernance chinoise et en pollution de l’air à l’université de Villanova, sont : « Quand les émissions de carbone de la Chine peuvent-elles atteindre leur maximum et à quel niveau ? »

Elle surveille de près les objectifs qui seront intégrés dans le prochain plan quinquennal et dans les engagements actualisés de la Chine en matière de réduction des émissions dans le cadre de l’accord de Paris sur le climat.

Selon les négociateurs, la clé sera de faire en sorte qu’il vaille la peine pour la Chine – financièrement et en termes de réputation internationale – de ralentir sa construction et le financement de nouvelles centrales au charbon et d’accélérer les dépenses en énergies propres.

Dans un premier temps, M. Biden a tendu la main à ses alliés européens, en essayant d’obtenir un consensus entre les partenaires commerciaux de la Chine sur les avantages et les inconvénients liés au marché et au commerce, afin d’inciter la Chine à réduire sa dépendance au charbon.

« Aucun de ces pays ne veut sauver la planète et être complètement désintéressé à ce sujet », a déclaré Christiana Figueres, qui a contribué à la conclusion de l’accord sur le climat en 2015, à l’Associated Press. « Seulement si cela sert aussi leurs intérêts ».