Plus de 10 ans après que l’armée de l’air a publiquement reconnu l’existence de ces drones furtifs, les informations sur leurs utilisations restent limitées.

AUTEUR

JOSEPH TREVITHICK

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POSTÉ LE

13 mars 2021

SOURCE

The Drive

L‘armée de l’air américaine a pris la décision extrêmement inhabituelle de divulguer publiquement un déploiement de drones furtifs RQ-170 Sentinel au cours des six derniers mois environ. Plus de dix ans après que le service a officiellement reconnu l’existence de cet avion sans pilote, les détails de ses opérations restent hautement confidentiels.

La 432e escadre de l’armée de l’air de la base aérienne de Creech, dans le Nevada, a discrètement révélé le déploiement du RQ-170 en début de semaine. Cette révélation a été intégrée à d’autres informations relatives à une visite à Creech du général Mark Kelly et du sergent-chef David Wade, respectivement commandant et chef de commandement du commandement du combat aérien (ACC). Le 432e effectue des entraînements et d’autres opérations non combattantes à l’intérieur des Etats-Unis, ainsi que des opérations de combat à l’étranger. L’armée de l’air désigne les équipages effectuant des missions à distance comme étant sous la direction de la 432nd Air Expeditionary Wing (AEW) et décrit souvent l’escadre collectivement comme la « 432nd Wing/432nd Air Expeditionary Wing ».

« Depuis la visite de Kelly en octobre, la 432e AEW a commencé à effectuer des missions de MQ-9 Reaper à partir de la Roumanie, a déployé et redéployé avec succès des forces RQ-170 Sentinel, et a posé la première pierre du futur bâtiment du quartier général et des opérations du 25e groupe d’attaque à Shaw AFB, en Caroline du Sud », a écrit le bureau des affaires publiques de la 432e dans un communiqué officiel.

« Les RPA [avions pilotés à distance] répondent aux besoins des commandants de combat d’aujourd’hui, dans des zones disputées ou non », a déclaré le colonel Stephen Jones, commandant de l’escadre, dans un communiqué. « Le large éventail de missions que l’on demande aux MQ-9 et aux RQ-170 d’accomplir reste notre marque de fabrique – nous ne reculons pas devant ces tâches difficiles ; nous restons prêts à les assumer dans tous les environnements. »

Le communiqué de presse de l’armée de l’air ne précise pas où les RQ-170 ont été déployés ni quand ce déploiement a eu lieu. Bien qu’il soit connu que les Sentinel ont opéré et continuent d’opérer à l’étranger, nous, ici à The War Zone, ne nous souvenons pas d’une autre fois où le service a offert de manière proactive toute sorte d’informations sur un déploiement opérationnel spécifique de ces drones. La grande majorité des détails officiels sur les exploits de ces aéronefs sans pilote ont été obtenus via la loi sur la liberté d’information (FOIA), bien que divers rapports sur leurs activités aient également émergé sur la base d’informations provenant de sources anonymes.

Bien que la taille exacte de la flotte Sentinel soit inconnue, il y aurait entre 20 et 30 de ces drones en service. À l’heure actuelle, seules deux unités sont connues pour exploiter des RQ-170, les 30e et 44e escadrons de reconnaissance, tous deux affectés au 732e groupe d’opérations de la 432e escadre. The War Zone a été le premier à faire un rapport approfondi sur le 44e, qui a été officiellement mis sur pied le 1er avril 2015, et l’armée de l’air n’a reconnu que l’année dernière que le RQ-170 était au moins l’un des types qu’elle fait voler.

L’armée de l’air est seulement connue, avec une certitude absolue, pour avoir déployé ces drones furtifs pour des opérations au-dessus de quatre pays, l’Afghanistan, le Pakistan, l’Iran et la Corée du Sud, ainsi qu’au-dessus de zones du Pacifique occidental en volant depuis la base aérienne d’Andersen sur Guam. Sur la base des déploiements sud-coréens connus, il est pratiquement certain que ces drones ont survolé la Corée du Nord, ou du moins qu’ils en sont très proches. Il est généralement admis que ces drones ont surveillé le complexe d’Oussama Ben Laden, alors chef d’Al-Qaïda, à Abbottabad, au Pakistan, avant et pendant le raid américain qui a conduit à sa mort en mai 2011. Un RQ-170 s’est écrasé et a été capturé en Iran six mois plus tard.

Bien que nous ne sachions pas où ce déploiement nouvellement révélé a pu conduire certains des RQ-170, le calendrier général fourni par l’armée de l’air peut offrir quelques indices. En particulier, l’armée américaine et la communauté du renseignement ont commencé à s’inquiéter, fin 2020, du fait que l’Iran ou ses mandataires pourraient chercher à marquer le premier anniversaire de la mort du général iranien Qassem Soleimani par des attaques contre les intérêts américains, ou ceux de ses alliés et partenaires, au Moyen-Orient ou ailleurs.

L’armée américaine avait tué Soleimani, alors chef de la Force Quds, la branche du Corps des gardiens de la révolution islamique d’Iran (CGRI) chargée des opérations à l’extérieur du pays, dans une attaque de drone à l’extérieur de l’aéroport international de Bagdad en Irak en janvier 2020. Quelques jours plus tard, l’Iran avait lancé une frappe de missiles balistiques sans précédent visant des installations abritant des troupes américaines en Irak. De l’avis général, c’est un miracle qu’aucun membre des services américains, ni personne d’autre, ne soit mort.

Comme nous l’avons déjà indiqué, on sait que des RQ-170 ont été utilisés au-dessus de l’Iran dans le passé. Ils constitueraient toujours un atout très viable pour pénétrer au-delà des défenses aériennes de ce pays avec une faible probabilité de détection, afin de surveiller des éléments tels que le déploiement de missiles balistiques sur des transporteurs-relanceurs mobiles ou d’autres signes similaires de frappes imminentes.

La présence des Sentinelles sur place aurait pu fournir une alerte précoce supplémentaire en cas de frappe. Si les drones avaient trouvé de telles menaces, ils auraient pu fournir des informations pour aider à les cibler et à effectuer des évaluations après les frappes, si le gouvernement américain avait pris la décision d’agir. Nous savons que l’armée américaine était prête à riposter en janvier 2020 si des Américains avaient péri dans les frappes iraniennes sur des cibles en Irak.

Nous savons également que l’armée de l’air a au moins étudié la possibilité d’utiliser le RQ-170 pour évaluer les dommages causés par les bombes après des frappes effectuées par des bombardiers furtifs B-2. Ce type de surveillance serait particulièrement utile après des frappes sur des cibles profondément enfouies, où des évaluations haute-fidélité seraient essentielles pour déterminer si l’opération a été un succès ou un échec.

En outre, la Corée du Nord, un autre pays que le RQ-170 est très susceptible d’avoir déjà survolé. Au début de l’année, des rapports ont fait état d’inquiétudes quant à la possibilité que le Royaume Hermite se prépare à effectuer un nouvel essai majeur de missile, et le régime de Pyongyang a également continué à développer son programme d’armes nucléaires.

Si les États-Unis disposent d’un certain nombre de moyens différents pour recueillir divers types de renseignements sur ce qui se passe en Corée du Nord à distance, les RQ-170 offriraient un moyen potentiel d’observer de plus près des éléments d’intérêt, comme une installation de test de missiles. En 2017, des rapports ont fait état de l’utilisation d’un RQ-170, ou d’un autre moyen similaire, pour effectuer une surveillance persistante du premier essai par la Corée du Nord de son missile balistique intercontinental Hwasong-14.

Bien sûr, les RQ-170 auraient également pu être envoyés dans un endroit complètement différent. Il ne manque certainement pas de points chauds dans le monde où les États-Unis pourraient être intéressés par la collecte discrète de renseignements.

Quoi qu’il en soit, la reconnaissance publique par l’armée de l’air d’un déploiement de ces drones, qui restent parmi ses actifs les plus secrets, est rare et remarquable en soi.