Les chercheurs de la Fed de Boston et du MIT prévoient de dévoiler bientôt les travaux de la plateforme. Le projet pourrait menacer les banques, les cartes de crédit et les crypto-monnaies.

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JOE LIGHT

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28 mars 2021

SOURCE

Bloomberg

Le secteur des services financiers, préparé à ce qui pourrait être le plus grand bouleversement depuis des décennies, est sur le point d’avoir un premier aperçu des travaux de la Réserve fédérale sur une nouvelle monnaie numérique.

Wall Street n’est pas emballée.

Les banques, les sociétés de cartes de crédit et les processeurs de paiements numériques observent nerveusement les efforts visant à créer une alternative électronique aux billets de banque en papier que les Américains portent dans leur portefeuille, ou ce que certains appellent un dollar numérique et d’autres un Fedcoin.

Dès juillet, les responsables de la Federal Reserve Bank of Boston et du Massachusetts Institute of Technology, qui ont mis au point des prototypes pour une plateforme de dollars numériques, prévoient de dévoiler leurs recherches, a déclaré James Cunha, qui dirige le projet pour la Fed de Boston.

Une monnaie numérique pourrait changer fondamentalement la façon dont les Américains utilisent l’argent, ce qui a conduit certaines sociétés financières à faire pression sur la Fed et le Congrès pour ralentir sa création – ou au moins s’assurer qu’elles ne sont pas exclues.

Conscient de la menace qui pèse sur leurs bénéfices, le principal groupe commercial des banques a déclaré au Congrès qu’un dollar numérique n’était pas nécessaire, tandis que les sociétés de paiement comme Visa Inc. et Mastercard Inc. essaient de travailler avec les banques centrales pour s’assurer que les nouvelles monnaies peuvent être utilisées sur leurs réseaux.

« Tout le monde a peur de perturber tous les acteurs en place avec une toute nouvelle forme de paiement », a déclaré Michael Del Grosso, analyste pour Compass Point Research & Trading LLC.

Les législateurs, les responsables du département du Trésor américain et la Fed n’ont pas encore approuvé le lancement d’une monnaie virtuelle américaine, ce qui pourrait prendre des années. Ils n’ont pas non plus décidé de la manière dont un dollar numérique interagirait avec le réseau de paiement mondial existant. Pourtant, les États-Unis et d’autres pays semblent suffisamment déterminés à numériser leurs monnaies pour rendre les dirigeants du secteur financier nerveux.

« Le feu a été allumé », a déclaré Josh Lipsky, qui a contribué à réunir des responsables gouvernementaux des États-Unis et d’autres pays travaillant sur les monnaies numériques en tant que directeur du GeoEconomics Center de l’Atlantic Council. « Le monde avance très rapidement sur ces projets ».

En cause, les formes de monnaie numérique envisagées par les États-Unis et d’autres gouvernements. La popularité croissante du Bitcoin, de l’Ethereum et d’autres crypto-monnaies, dont la valeur marchande a atteint plus de 1 000 milliards de dollars, a inspiré ces projets. Contrairement à ces jetons créés à titre privé, les nouvelles monnaies seraient émises par les banques centrales comme alternative aux billets de banque. L’argent liquide ne disparaîtrait pas, mais son utilisation diminuerait probablement.

L’utilisation de ces monnaies pourrait être aussi simple que de présenter l’écran d’un téléphone mobile pour être scanné. En coulisses, l’argent numérique passerait d’un compte à l’autre. Cela ressemble à la façon dont la plupart des monnaies fonctionnent déjà – la majorité des dollars américains ne sont que des entrées numériques sur des comptes bancaires – mais la nouvelle monnaie pourrait potentiellement éviter l’intermédiaire d’une banque commerciale ou d’un réseau de cartes de crédit. Pour les vendeurs, le règlement se ferait presque immédiatement, sans avoir à attendre l’argent ou à s’inquiéter de la fraude.

L’effort américain a reçu une impulsion supplémentaire le mois dernier, lorsque la secrétaire au Trésor Janet Yellen a déclaré qu’un tel projet pourrait aider les Américains qui n’ont pas accès au système bancaire.

Dans une vidéo présentée la semaine dernière lors d’une conférence sur les paiements à Bâle, en Suisse, le président de la Réserve fédérale, Jerome Powell, a peut-être apaisé certaines des préoccupations des banques lorsqu’il a déclaré que « les monnaies numériques devraient être intégrées dans les systèmes de paiement existants aux côtés des espèces et des autres formes d’argent. »

Lors d’un panel de la Banque des règlements internationaux lundi, Powell a déclaré que la Fed avait « l’obligation d’être à la pointe de la compréhension des défis technologiques » et des coûts et avantages d’un dollar numérique, mais qu’elle ne précipiterait pas le projet. M. Powell a également déclaré que la Fed n’irait pas de l’avant sans le soutien du Congrès, idéalement sous la forme d’une loi.

M. Cunha a déclaré que la Fed de Boston et le MIT espèrent dévoiler une partie de leurs travaux au cours du troisième trimestre, y compris au moins deux prototypes de plateformes logicielles qui pourraient déplacer, stocker et régler les transactions effectuées avec des dollars numériques. Il n’a pas voulu dire si l’une ou l’autre de ces plateformes utilisait la technologie blockchain qui sous-tend le bitcoin et d’autres crypto-monnaies. Selon M. Cunha, une fois les prototypes publiés, d’autres personnes pourront voir le code et s’en inspirer.

Le travail de la Fed est destiné à montrer ce qui est possible sans prendre position sur les questions majeures que la banque centrale, le Trésor et le Congrès doivent aborder, a déclaré M. Cunha. Il s’agit notamment de savoir si la Fed elle-même doit héberger les comptes des clients, si elle doit autoriser l’anonymat et quelles seraient les protections dont bénéficieraient les consommateurs en cas de piratage informatique ou d’erreur de transaction.

« Nous pensons qu’il est important de ne pas attendre le débat politique, car nous aurions alors un an ou plus de retard », a déclaré M. Cunha. « Cela nécessitera un travail de sensibilisation important auprès de l’industrie et un débat sérieux. »

La possibilité pour la banque centrale de priver les banques de leur rôle d’intermédiaire dans le lucratif système de paiement américain suscite l’inquiétude des banques.

Il en va de même pour la pression exercée par le sénateur démocrate de l’Ohio Sherrod Brown, le nouveau président de la commission bancaire du Sénat. M. Brown exhorte la Fed à agir rapidement pour créer des comptes en monnaie numérique à l’intention des Américains qui n’ont pas facilement accès au système financier et sont contraints de traiter avec des prêteurs sur salaire qui facturent des frais et des taux d’intérêt élevés. Le plan de M. Brown pourrait menacer les dépôts sur lesquels les banques commerciales comptent pour accorder des prêts hypothécaires et autres.

« La précipitation d’une mesure de cette ampleur potentielle pourrait avoir des conséquences imprévues qui menacent la stabilité du système bancaire sans contribuer de manière significative à l’inclusion économique », a déclaré Steve Kenneally, vice-président senior des paiements à l’American Bankers Association.

L’ABA, qui dit faire pression sur le Congrès à ce sujet, a qualifié l’an dernier, dans un témoignage écrit, le dollar numérique de solution coûteuse à la recherche d’un problème inexistant.

Deux lobbyistes d’une grande banque ont déclaré qu’ils étaient en contact avec les législateurs pour suivre la question. Ils s’attendent à ce que le lobbying reprenne une fois que les banques pourront réellement voir le travail de la Fed et comment il pourrait les affecter, ont déclaré les lobbyistes, qui ont requis l’anonymat pour discuter de conversations internes.

L’intérêt pour une monnaie numérique a pris de l’ampleur en partie parce que de nombreuses banques mettent des jours à donner aux consommateurs l’accès aux chèques déposés sur leurs comptes et que certaines facturent des frais de découvert élevés. Ceux qui n’ont pas de compte bancaire doivent parfois payer des frais élevés pour encaisser leurs chèques de salaire ou transmettre de l’argent à leurs proches.

Une partie des bénéfices des sociétés de cartes de crédit, telles que Visa et Mastercard, pourrait être menacée si les nouvelles monnaies permettent aux Américains d’effectuer plus facilement des transactions sans leur participation et leurs frais.

Les porte-parole des deux sociétés affirment que leurs entreprises travaillent avec les banques centrales pour s’assurer que les nouvelles monnaies peuvent fonctionner sur leurs réseaux. En février, Mastercard a commencé à émettre des cartes de débit prépayées chargées du « Sand Dollar », une monnaie numérique émise par les Bahamas.

« Nous avons de plus en plus de conversations avec les banques centrales lorsqu’elles réfléchissent à la conception d’une éventuelle monnaie numérique de banque centrale, la CBDC, et nous leur parlons de la manière dont elles pensent à la conception », a déclaré Oliver Jenkyn, président de Visa pour l’Amérique du Nord, lors d’une conférence de Morgan Stanley au début du mois. « Il y a donc beaucoup de discussions, mais il y a aussi beaucoup d’action à côté ».

D’autres pays sont plus avancés. La Chine pilote actuellement un yuan numérique dans plusieurs villes. Selon M. Lipsky, il est possible que cette monnaie soit prête à faire ses débuts aux Jeux olympiques d’hiver de 2022 à Pékin, ce qui, selon lui, pourrait provoquer des tensions si l’on demandait aux athlètes américains d’utiliser une monnaie que le gouvernement chinois peut suivre à la trace.

Au début du mois, M. Brown a envoyé une lettre à M. Powell pour lui demander d’accélérer les recherches. « Nous ne pouvons pas rester à la traîne », a-t-il écrit.

Parmi les menaces, M. Brown a souligné le développement par Facebook Inc. et d’autres entreprises de leur propre crypto-monnaie, autrefois appelée Libra. Cette monnaie, rebaptisée depuis Diem, devait être lancée en 2020 mais a eu du mal à obtenir l’approbation des autorités réglementaires.

Les défenseurs des crypto-monnaies existantes, comme le bitcoin, ont des sentiments mitigés quant à l’intervention de la Réserve fédérale dans ce secteur.

Un Fedcoin pourrait acclimater les Américains à l’achat de Bitcoin, a déclaré Jerry Brito, qui dirige Coin Center, un groupe de défense des crypto-monnaies. Mais selon l’orientation du gouvernement, une telle monnaie pourrait être utilisée pour suivre les dépenses des Américains, détruisant ainsi l’anonymat partiel qui était autrefois la promesse des crypto-monnaies, a-t-il ajouté.

Un dollar numérique américain pourrait également mettre le dernier clou dans le cercueil du bitcoin comme moyen d’échange, a déclaré Brito. Les amateurs de crypto-monnaies ont déjà commencé à reconnaître que c’est ce qui est en train de se produire de toute façon, et ils vantent plutôt la monnaie comme une réserve de valeur ou « l’or numérique ».