Bill Whitaker présente les projets du Pentagone qui ont permis de combattre le COVID-19 et qui pourraient contribuer à mettre fin aux pandémies pour toujours.

NDLR : 40% des Marines américains refusent le vaccin. L’armée américaine a créé son propre vaccin. Qu’est-ce qui pourrait mal tourner ?

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BILL WHITAKER

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12 avril 2021

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CBS News/60 Minutes

Vous serez peut-être surpris d’apprendre que nombre des innovations déployées pour contrer le coronavirus étaient autrefois d’obscurs projets financés par le Pentagone pour défendre les soldats contre les maladies contagieuses et les armes biologiques. Le vaccin salvateur mis au point en un temps record est redevable à ces programmes. Pour en savoir plus, nous avons rencontré l’homme qui a dirigé l’effort de vaccination rapide, le colonel à la retraite Matt Hepburn. Médecin militaire spécialisé dans les maladies infectieuses, il a passé des années au sein de l’agence secrète DARPA (Defense Advanced Research Projects Agency) à travailler sur une technologie qui, il l’espère, permettra au COVID-19 d’être la dernière pandémie.

Dr Matt Hepburn : Si nous voulons dire que nous ne pourrons jamais laisser cela se reproduire, nous devrons aller encore plus vite la prochaine fois.

Il y a 8 ans, le Dr. Hepburn a été recruté par la DARPA.

Dr. Matt Hepburn : Le directeur de la DARPA a été très clair. « Votre mission est de retirer les pandémies de la table. »

Bill Whitaker : Cela semble impossible.

Dr. Matt Hepburn : Bien sûr, et c’est ce qui fait la beauté du modèle DARPA. Nous mettons au défi la communauté des chercheurs de trouver des solutions qui peuvent sembler relever de la science-fiction. Et nous sommes tout à fait disposés à prendre des risques avec des investissements à haut risque qui peuvent ne pas fonctionner. Mais s’ils fonctionnent, nous pouvons complètement transformer le paysage.

Il y a plus de 60 ans, la DARPA est née, après que le président Eisenhower ait été pris au dépourvu lorsque la Russie a mis en orbite le premier satellite, « Spoutnik ».

La petite agence du ministère de la Défense s’est vu confier un seul objectif : empêcher que de telles surprises ne se reproduisent. Le Dr Hepburn trouve donc des universitaires, des entreprises, des inventeurs travaillant dans des garages – et les pousse à tenir leurs promesses.

Dr. Matt Hepburn : Ce que nous ne faisons pas – nous ne disons pas, « Ok, voici notre problème. Voici votre chèque en blanc. Revenez nous voir dans trois à cinq ans, nous verrons comment vous vous en sortez.

Bill Whitaker : Vous l’avez accepté ?

Dr Matt Hepburn : On appelle ça la gestion active du programme. D’accord ? (RIRES)

Le Dr Hepburn nous a montré quelques projets en cours, dont certains semblent sortir d’un épisode de « Star Trek ». Prenons l’exemple d’un navire comme le USS Theodore Roosevelt, mis à mal l’an dernier lorsque 1 271 membres d’équipage ont été testés positifs au coronavirus. Que se passerait-il si la santé de tous les membres de l’équipage était surveillée à l’aide de cet implant sous-cutané, actuellement en phase de test avancée ? Il ne s’agit pas d’une redoutable puce gouvernementale qui suivrait tous vos mouvements, mais d’un gel semblable à un tissu, conçu pour tester votre sang en permanence.

Dr. Matt Hepburn : C’est un capteur.

Bill Whitaker : Cette petite chose verte là-dedans ?

Dr Matt Hepburn : Cette petite chose verte là-dedans, vous la mettez sous votre peau et ce que cela vous dit, c’est qu’il y a des réactions chimiques qui se produisent à l’intérieur du corps et ce signal signifie que vous allez avoir des symptômes demain.

Bill Whitaker : Wow. Il y a un… un véritable émetteur dans ce…

Dr. Matt Hepburn : Ouais. C’est comme une lumière « check engine » (NDLR : le voyant du tableau de bord qui vous indique un probleme avec votre moteur).

Bill Whitaker : Vérifier ce marin avant qu’il n’infecte d’autres personnes ?

Dr. Matt Hepburn : C’est exact.

Les marins recevaient le signal, puis s’administraient eux-mêmes une prise de sang et se testaient sur place.

Bill Whitaker : Regardez ça.

Dr Matt Hepburn : Nous pouvons avoir cette information en trois à cinq minutes.

Dr Matt Hepburn : En raccourcissant ce temps, en diagnostiquant et en traitant, on arrête l’infection dans son élan.

Le coronavirus a infecté plus de 250 000 membres du personnel du ministère de la Défense et des personnes à leur charge dans le monde entier. Le nombre de morts augmentant, le Pentagone a lancé des programmes qui pourraient sauver des vies.

Dr Matt Hepburn : C’est un filtre que vous pouvez mettre sur une machine de dialyse.

La « patiente 16 », une épouse de militaire, était aux soins intensifs, proche de la mort avec une défaillance d’organe et un choc septique quand elle a été admise dans une étude COVID-19 du ministère de la Défense. Sa famille nous a permis d’assister au traitement expérimental de 4 jours.

Dr Gaeta : Elle est libérée des médicaments véso-actifs et son choc septique est résolu. Nous voyons également des améliorations dans ses marqueurs d’inflammation. Ce sont tous des signes de pronostic positifs.

Bill Whitaker : Vous faites passer le sang de quelqu’un à travers ce…

Dr. Matt Hepburn : Vous le faites passer à travers…

Bill Whitaker : … ça élimine le virus.

Dr. Matt Hepburn : Ça enlève le virus, et ça remet le sang à l’intérieur.

En quelques jours, la patiente 16 s’est complètement rétablie. La FDA a autorisé le filtre pour une utilisation d’urgence. Jusqu’à présent, les médecins l’ont utilisé pour traiter près de 300 patients gravement malades.

Dr Joel Moncur : Ce sont tous les échantillons d’autopsie de COVID-19 que nous avons reçus depuis le début de la pandémie.

La DARPA n’est pas la seule agence du Pentagone en première ligne. Le colonel Joel Moncur dirige le Joint Pathology Institute à Washington. Il dirige un groupe d’élite de détectives médicaux qui étudient des échantillons de tissus de soldats et de marins infectés par des agents pathogènes dans le monde entier. Comme le poumon endommagé d’une récente victime du COVID-19.

Dr Joel Moncur : C’est quelque chose que nous appelons dommage alvéolaire diffus. Et cela interfère vraiment avec la capacité de ces personnes à obtenir suffisamment d’oxygène dans leurs poumons.

Le dépôt centenaire de l’institut, le plus grand du monde, abrite des dizaines de millions de blocs de tissus conservés dans la cire, coupés en fines tranches pour être observés de près sur des lames de verre. Ce trésor biomédical est en train d’être numérisé grâce à l’intelligence artificielle.

Dr Joel Moncur : Parmi ceux-ci se trouvent des échantillons de tissus provenant de personnes décédées de la pandémie de grippe espagnole.

Le Dr Moncur examine la pandémie actuelle sous l’angle du passé. La grippe espagnole de 1918 a coûté la vie à plus de soldats américains pendant la Première Guerre mondiale qu’ils n’ont été tués au combat. Les militaires n’ont jamais oublié.

Bill Whitaker : Cela vient de la pandémie de 1918. Mon Dieu.

Dr. Joel Moncur : Ca l’est. Et la communauté scientifique avait besoin de comprendre pourquoi il était si mortel. Et ce tissu a été inestimable – parce qu’il nous a permis de caractériser le virus au niveau génétique – et à partir de là, des expériences incroyables ont eu lieu qui ont permis de reconstruire le virus.

En 2005, des scientifiques du dépôt de tissus, de l’école de médecine Mt. Sinai et du CDC ont fait la une des journaux du monde entier lorsqu’ils ont ressuscité le virus mortel de 1918. C’est alors que le Dr James Crowe, chercheur en maladies infectieuses à Vanderbilt, a rejoint l’équipe. Il est parti à la recherche de survivants de la grippe de 1918, à la recherche d’anticorps humains vivants – les protéines fabriquées par notre corps pour combattre les maladies.

Dr James Crowe : Et voilà que si nous prélevions des cellules sanguines chez ces personnes de près de 100 ans, elles avaient encore des cellules immunitaires en circulation dans leur corps qui avaient réagi à la grippe de 1918. C’était un de ces moments pour moi où j’ai juste dit, « Wow, c’est – c’est très puissant et intéressant. »

Bill Whitaker : Donc vous trouvez les anticorps chez des survivants qui ont presque 100 ans ou plus. Et ensuite ?

Dr James Crowe : Eh bien, une fois que nous avons la séquence génétique, qui est la séquence d’ADN, c’est une chaîne de lettres qui code l’anticorps, essentiellement, nous avons la recette pour le fabriquer à nouveau. Et… maintenant nous avons une substance médicamenteuse que nous pouvons utiliser pour prévenir ou traiter cette infection.

Le Dr Crowe et les scientifiques du CDC ont infecté des animaux de laboratoire avec le virus mortel de 1918 et les ont guéris.

Bill Whitaker : Et que s’est-il passé ?

Dr James Crowe : Eh bien, l’anticorps, comme un missile à tête chercheuse, flotte dans l’animal, trouve le virus, s’accroche au virus et l’inactive. Il l’arrête… dans son élan. Pour nous, après avoir fait cela, nous avons réalisé, « Wow, votre corps est une bibliothèque de tout ce que vous avez jamais vu. Puis nous avons commencé à penser, en tant que chercheurs médicaux, que nous pourrions trouver le remède à pratiquement tout ce qui s’est jamais produit – sur la planète.

En 2017, le Dr Crowe a participé à un concours de subventions de la DARPA visant à produire des antidotes d’anticorps suffisamment rapidement pour arrêter une pandémie. Le Dr Matt Hepburn a décrit le programme lors d’une conférence TED l’année dernière.

Dr. Matt Hepburn à Ted Talk : 20.000 doses en 60 jours. En gros, nous parlons de concevoir des anticorps si efficaces que vous obtenez une protection quasi immédiate une fois qu’ils sont administrés et que vous interrompez la transmission dans ces communautés. Si vous pouvez l’interrompre, vous pouvez potentiellement éviter la pandémie ».

Dr James Crowe : Lorsque nous avons vu pour la première fois l’appel à subvention qui invitait les gens à répondre (RIRE), nous avons pensé que c’était ridicule… (RIRE) Nous obtenions des anticorps en six à 24 mois, ce qui nous semblait assez spectaculaire. Et… et ils ont lancé l’appel pour 60 jours… et nous avons juste dit, « Cela ne peut pas être fait. »

Dr. Matt Hepburn : Pour nous, au DARPA, si les experts se moquent de vous et disent que c’est impossible, vous êtes dans le bon espace.

Bill Whitaker : Donc vous êtes réellement assis là avec, vous savez, 60 jours ? Réglez un, réglez un chronomètre.

Dr Matt Hepburn : Oui. Nous disons : « Voici votre argent. Mais ensuite, voici le chronomètre. Nous allons faire une démonstration de capacité. » Des mots de jargon, mais ce que ça veut dire c’est, chronometrez et montrez-nous à quelle vitesse vous pouvez aller.

Ne vous laissez pas berner par ce sourire, le Dr Hepburn est un maître d’oeuvre sévère. Chronomètre en main, il a mis en place une simulation d’épidémie de virus Zika. Il a donné 28 millions de dollars au Dr Crowe et son premier défi : tester chaque cellule d’une fiole de sang de survivant et trouver un remède. Ils l’ont fait, en 78 jours.

Dr. James Crowe : Nous avons l’habitude d’obtenir tous les As. Et, vous savez, Matt nous a en quelque sorte donné un C pour l’effort. Nous nous préparions à faire une simulation de sprint numéro deux. Et au milieu de cela COVID est arrivé. Et donc le DARPA s’est tourné vers nous et a dit, « Plus de simulations. C’est réel. Nous avons besoin de vous pour fournir des anticorps pour COVID. »

L’équipe du Dr Crowe à Vanderbilt a été mise en quarantaine dans le laboratoire et a travaillé 24 heures sur 24 pour trouver des anticorps salvateurs dans le sang des survivants du COVID.

Dr James Crowe : Nous… devons faire des expériences qui sont un peu comme chercher une aiguille dans une botte de foin. Nous prenons leur sang et nous examinons des millions et des millions de cellules.

Dr James Crowe : Vous avez une bibliothèque d’immunité dans votre corps à tout ce que vous avez jamais vu. Nous devons donc les examiner, trouver celles qui correspondent au virus qui nous intéresse et les extraire.

Bill Whitaker : C’est l’aiguille dans la botte de foin.

Dr. James Crowe : C’est l’aiguille, exactement.

Le laboratoire du Dr Crowe a livré un traitement par anticorps au fabricant de médicaments AstraZeneca en un temps record de 25 jours. D’autres laboratoires financés par le programme gouvernemental de réponse à la pandémie ont également battu le record de 60 jours de Matt Hepburn, notamment la société de biotechnologie AbCellera, qui travaille avec Eli Lilly et Regeneron, et qui a été utilisée pour traiter le président Trump.

Dr James Crowe : C’est la nouvelle normalité. Ce sera 60 jours à partir de maintenant.

Eh bien pas tout à fait encore – actuellement, les anticorps sont cultivés dans un bioréacteur comme celui de cette usine de réponse rapide du ministère de la Défense en Floride. Il faudra trois semaines pour produire 7 500 doses.

Dr. James Crowe : Et donc – beaucoup de scientifiques essaient de comprendre, si cela peut être fait plus rapidement ?

Le Dr Crowe a testé avec succès un moyen plus rapide : L’ARN, l’outil génétique que le DARPA a aidé à mettre au point et qui a été utilisé pour fabriquer le vaccin contre le coronavirus en un temps record. Lors de la prochaine épidémie, l’ARN permettrait à des usines comme celle-ci de produire des millions de doses par jour.

Dr James Crowe : Nous partirions d’un échantillon de sang d’un survivant, nous aurions terminé tout cela et nous vous injecterions le remède dans les 60 jours.

Avec leur promesse de rapidité, de protection immédiate et de guérison, le Dr Hepburn affirme que les anticorps à ARN pourraient stopper net la prochaine épidémie de type Wuhan.

Dr. Matt Hepburn : C’est vraiment au-delà des vaccins, c’est notre avenir. C’est notre prochaine étape.

Bill Whitaker : Viser la lune.

Dr. Matt Hepburn : Viser la lune.

Certains chercheurs du Pentagone visent plus haut. Avec la propagation de nouvelles variantes dangereuses de coronavirus, le Dr Kayvon Modjarrad de l’armée teste une approche révolutionnaire pour les arrêter toutes.

Dr Kayvon Modjarrad : Nous n’essayons pas seulement de fabriquer un vaccin pour ce virus, mais aussi pour toute la famille des coronavirus. C’est le cœur de notre vaccin. Nous concevons le pic de manière à pouvoir l’attacher à cette protéine.

Si son concept, qui fait actuellement l’objet d’essais cliniques, s’avère fructueux, le Dr Modjarrad affirme que, dans cinq ans, un seul vaccin pourrait vaincre tous les coronavirus, c’est-à-dire de nombreux rhumes courants, la souche mortelle à l’origine de cette pandémie et des milliers d’autres.

Bill Whitaker : Est-ce à ce stade… un rêve ?

Dr Kayvon Modjarrad : Ce n’est pas de la science-fiction, c’est un fait scientifique. Nous avons les outils, nous avons la technologie, pour faire tout cela dès maintenant.

Bill Whitaker : Et vous pensez que nous pouvons, à un moment donné, inoculer le monde contre ces virus tueurs.

Dr Kayvon Modjarrad : Nous serons protégés contre des virus tueurs que nous n’avons pas vus ou même imaginés.