La société espagnole Grifols a déclenché un tollé l’année dernière lorsqu’elle a presque doublé le prix des dons de sang pour un essai de traitement par le COVID-19. L’université Brigham Young, dans l’Idaho, a dû menacer certains étudiants entreprenants de les suspendre pour les empêcher de tenter intentionnellement de contracter le COVID-19. L’essai a cependant échoué, et la société basée à Barcelone espère maintenant extraire quelque chose de bien plus précieux du plasma de jeunes volontaires : un ensemble de molécules microscopiques qui pourraient inverser le processus de vieillissement lui-même.

Publication originale le 07/04/2021.

NDLR : Ou quand la mafia mediatique commence a aborder publiquement le sujet de l’adrenochrome sous couvert de la recherche…

AUTEUR

ADAM PIORE

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POSTÉ LE

14 avril 2021

SOURCE

Newsweek

Au début de l’année, Grifols a conclu une transaction de 146 millions de dollars pour acheter Alkahest, une société fondée par Tony Wyss-Coray, neurologue de l’université de Stanford, qui, avec Saul Villeda, a révélé dans des articles scientifiques publiés en 2011 et 2014 que le sang de jeunes souris avait des effets réparateurs apparemment miraculeux sur le cerveau de souris âgées. Cette découverte vient s’ajouter à un domaine d’enquête en plein essor appelé « géroscience », qui vise à identifier les éléments bénéfiques du sang qui se dissipent avec l’âge et d’autres qui s’accumulent et causent des dommages. Au cours des six dernières années, Alkahest a identifié plus de 8 000 protéines dans le sang qui pourraient être utilisées comme thérapies. Ses efforts et ceux de Grifols ont abouti à au moins six essais de phase 2 terminés ou en cours pour traiter un large éventail de maladies liées à l’âge, y compris les maladies d’Alzheimer et de Parkinson.

L’idée que le vieillissement et la maladie vont de pair n’est, bien sûr, pas nouvelle. Ce qui est nouveau, c’est la confiance retrouvée des scientifiques dans le fait que le « vieillissement » peut être mesuré, inversé et contrôlé.

Jusqu’à récemment, « les personnes travaillant sur les maladies ne pensaient pas que le vieillissement était modifiable », explique Felipe Sierra, qui a récemment pris sa retraite en tant que directeur de la division de la biologie du vieillissement, qui fait partie des National Institutes of Health. « C’est pourtant ce que disent de nombreux ouvrages médicaux : Le principal facteur de risque des maladies cardiovasculaires est le vieillissement, mais nous ne pouvons pas changer le vieillissement, alors parlons du cholestérol et de l’obésité. Pour la maladie d’Alzheimer, le vieillissement est le principal facteur de risque – mais parlons de l’accumulation dans le cerveau de protéines bêta-amyloïdes. Maintenant, cela commence à changer ».

Il en résulte un afflux de fonds d’investissement, une explosion de la recherche sur ce qui se passe précisément dans notre corps lorsque nous vieillissons et la promesse de résultats cliniques à terme.

Dans les mois qui ont précédé la pandémie, les investisseurs ont rassemblé des milliards de dollars pour financer des entreprises de biotechnologie visant à commercialiser cette nouvelle science. Certaines entreprises de biotechnologie développent des médicaments et des perfusions conçus pour éliminer les cellules zombies et les déchets métaboliques qui s’accumulent avec l’âge. D’autres espèrent insuffler une nouvelle vigueur à des composants cellulaires en déclin, comme les cellules souches, ou inciter l’organisme à des actions bénéfiques en ajoutant des hormones ou des protéines obscures, qui diminuent avec l’âge. Le NIA, sous la direction de son directeur, Richard Hodes, a récemment annoncé qu’il prévoyait de consacrer environ 100 millions de dollars au cours des cinq prochaines années à la recherche fondamentale visant à comprendre la « sénescence cellulaire ».

« Vous n’avez aucune idée du nombre de personnes intéressées à investir de l’argent dans la longévité », a déclaré Nir Barzilai, directeur fondateur de l’Institut de recherche sur le vieillissement de l’Albert Einstein College of Medicine de l’université Yeshiva, et fondateur d’une entreprise visant la santé mitochondriale. « Il y a des milliards de dollars ».

Bien que la grande majorité de ces efforts restent au stade du développement préclinique, plusieurs sont récemment entrés dans les essais de la FDA et pourraient potentiellement arriver sur le marché dans quelques années. Certains apparaissent déjà sur le marché gris, ce qui suscite des inquiétudes quant à la possibilité que des escrocs vendent de l’huile de serpent anti-âge. D’autres, en revanche, s’inquiètent de ce qui pourrait se passer si ces médicaments tiennent effectivement leurs promesses : de jeunes gens pauvres seront-ils contraints de vendre leur sang à des milliardaires âgés ? Les pilules anti-âge magiques deviendront-elles la chasse gardée des riches de Park Avenue et d’Hollywood, comme les liftings, les implants capillaires et les injections de botox ? Le reste d’entre nous, paysans séniles, sera-t-il contraint de les regarder vieillir à reculons, tandis que nous nous laisserons dépérir et mourir ?

Combattre la vieillesse

Vieillir ne se termine généralement pas bien. Malgré les progrès considérables de l’espérance de vie humaine – au cours des 150 dernières années, elle a presque doublé dans de nombreux pays développés, bien qu’elle ait baissé l’année dernière en raison de la pandémie -, nous n’avons toujours pas trouvé le moyen d’arrêter l’implacable tribut que le temps fait payer à notre corps.

Lorsque nous vieillissons, notre système immunitaire commence à se dégrader, créant un état d’inflammation de bas niveau qui supprime la régénération cellulaire et entraîne ces douleurs. Nous vivons peut-être plus longtemps, mais nous souffrons. Comme nos mitochondries cessent de produire efficacement de l’énergie pour nos cellules, nous passons une grande partie de ces années supplémentaires durement gagnées à faire des siestes l’après-midi. Comme nos cellules souches deviennent léthargiques et quiescentes, notre masse musculaire diminue et nos os deviennent de plus en plus fragiles. En bref, notre corps se désagrège.

Le premier indice que le piratage de la biologie du vieillissement pourrait être possible est venu, de manière assez improbable, d’une série d’expériences de laboratoire sur une espèce de ver rond de bas étage. À la fin des années 1980 et au début des années 1990, des études sur des jumeaux identiques avaient déjà montré qu’environ 30 % de la longévité chez l’homme pouvait être attribuée à la génétique. Mais la plupart des scientifiques pensaient que le processus de vieillissement était un phénomène bien trop complexe pour être modulé simplement en modifiant quelques gènes ou en prenant une pilule.

Puis, en 1993, Cynthia Kenyon, biologiste à l’université de Californie à San Francisco, a doublé la durée de vie d’un ver de trois à six semaines en mutant un seul gène. Ces travaux ont laissé entrevoir la possibilité de médicaments qui pourraient accroître la longévité sans cibler des maladies spécifiques. Ils suggèrent que le processus de vieillissement lui-même pourrait être manipulé.

À l’époque, un groupe marginal d’enthousiastes de la longévité essayait déjà, sans le savoir, de faire ce que Kenyon avait fait sur les vers ronds en pratiquant la restriction calorique. Cette idée a pris de l’ampleur lorsque le gérontologue Roy Walford, de l’Université de Californie à Los Angeles, a doublé la durée de vie de souris de laboratoire en limitant leur apport calorique, avant de devenir un ardent défenseur de cette pratique chez l’homme. Il a écrit une série de livres à succès dans les années 1980 et a adopté un régime de 1 600 calories par jour pendant les 30 dernières années de sa vie. Aujourd’hui, ses acolytes émaciés peuvent encore être aperçus lors de conférences sur la longévité, mesurant méticuleusement leur nourriture pendant les pauses déjeuner.

Une science émergente explique maintenant pourquoi cette méthode de bio-hacking pourrait avoir du bon. Chez l’homme, l’insuline est le signal hormonal qui indique à nos cellules d’absorber le sucre et de le convertir en énergie. Avec une hormone étroitement liée, l’IGF1 (Insulin like-Growth Factor 1), l’insuline affecte un grand nombre d’autres processus cellulaires, notamment le taux de division cellulaire, qui, selon de nombreuses personnes, est directement lié au vieillissement. Lorsque l’insuline et l’IGF1 chez l’homme ou les composés analogues chez les vers sont réduits – parce que nous sommes affamés ou que les gènes ont été modifiés – une multitude de mécanismes de réparation cellulaire qui sont normalement en veille passent à la vitesse supérieure.

Cette adaptation est logique du point de vue de l’évolution. Les temps préhistoriques étaient constitués de longues périodes de pénurie ponctuées de précieuses fenêtres d’abondance. Comme il était impossible de savoir combien de temps dureraient ces périodes de prospérité, nos ancêtres ont développé la capacité de grossir et de développer la graisse et les muscles aussi rapidement que possible. Un festin déclenchait la libération d’insuline et d’IGF1 par l’organisme, ce qui permettait à nos cellules de commencer à absorber le glucose et les incitait à déverser leur énergie dans la reproduction et la régénération cellulaires, tant que notre taux d’insuline restait élevé.

Lorsque les calories ne sont plus faciles à trouver, notre organisme s’est adapté en réduisant les taux d’insuline et d’IGF1, ce qui a incité nos cellules à ralentir la régénération et la reproduction et à consacrer leur énergie aux processus cellulaires les plus susceptibles de faciliter notre survie en période de froid et de disette. Le corps humain protège les cellules qu’il possède déjà : il produit davantage d’enzymes pour s’assurer que les protéines ne se plient pas mal, il accélère la machinerie conçue pour réparer l’ADN cassé et il détruit les débris cellulaires et les cellules défectueuses qu’il pourrait autrement ignorer, en récupérant les parties qu’il peut utiliser pour nourrir ses cellules plus saines pendant les jours de vaches maigres. Ce faisant, il élimine les déchets cellulaires qui, en particulier à mesure que nous vieillissons, favorisent probablement une inflammation de faible intensité.

Actuellement, il n’existe aucune indication approuvée par la FDA pour les médicaments qui ciblent le processus de vieillissement lui-même. Pour être approuvés, les médicaments doivent cibler une maladie spécifique. Ce n’est pas une coïncidence si certains gérontologues ont choisi la metformine, un médicament populaire contre le diabète, pour servir de « modèle » à une nouvelle classe de médicaments anti-âge approuvés par la FDA. Ce médicament agit en influençant la sensibilité de l’organisme à l’insuline et peut avoir un effet sur le rythme du métabolisme et la dépense énergétique. Si les études en cours confirment son efficacité et s’il est approuvé, cela créerait une toute nouvelle catégorie réglementaire de médicaments qui, plutôt que de traiter des maladies spécifiques, s’efforceront d’empêcher notre corps de se détériorer davantage lorsque nous en avons déjà développé une.

« Le vieillissement est à l’origine de la maladie », déclare le M. Barzilai d’Albert Einstein, qui dirige l’étude. « C’est là où nous voulons en venir. Si nous arrêtons le vieillissement, il cesse d’être le moteur des maladies. »

Toute une série d’autres médicaments anti-vieillissement potentiels pourraient ne pas tarder à voir le jour. Au début des années 2000, les biologistes moléculaires ont découvert un deuxième moyen important de manipuler le processus de vieillissement en élevant des souches de levure de boulangerie, de drosophiles et de vers pour qu’ils vivent plus longtemps. Ils ont séquencé le génome des souches les plus résistantes et ont ensuite travaillé à rebours pour identifier les variantes génétiques spécifiques qui semblaient être associées à une longévité accrue. Cela les a conduits à mTOR, une variante génétique qui sert de cible à un médicament anti-âge appelé rapamycine, qui fait actuellement l’objet d’essais cliniques. Parmi ces efforts scientifiques figure une vaste étude longitudinale du vieillissement canin à l’université de Washington, qui a recruté 30 000 chiens et prévoit de sélectionner 500 chiens chanceux pour participer à un essai de la rapamycine.

La chasse à d’autres « boutons de commande » qui pourraient être ciblés par des médicaments se poursuit dans les instituts de recherche du monde entier. Une troisième approche consisterait à augmenter la production d’une enzyme appelée AMP-Kinase, qui module les processus cellulaires comme la croissance et le métabolisme, en fonction du niveau d’énergie disponible pour la consommation. Elle aussi est apparue ces dernières années comme une autre cible prometteuse, au même titre que de nombreuses autres molécules, hormones et protéines qui semblent décliner avec l’âge et qui jouent un rôle clé dans la réparation, la régénération, la protection et le fonctionnement efficace des cellules.

Vera Gorbunova, codirectrice du Rochester Aging Research Center de l’université de Rochester, et ses collègues ont comparé 18 espèces de rongeurs, dont des castors, des hamsters et des souris, qu’ils ont triées en fonction de leur longévité, et ont recherché des modèles intéressants. De manière significative, ils ont découvert que la réparation « plus robuste » de l’ADN cassé, le plan cellulaire au niveau moléculaire que l’on trouve dans chacune de nos cellules, semble coévoluer avec la longévité. En d’autres termes, les espèces qui vivent plus longtemps ont une capacité plus robuste à réparer le type de problèmes qui surviennent inévitablement avec l’âge. Ces recherches ont été récemment publiées dans la revue Cell.

« Il y avait une corrélation très forte entre la durée de vie des différentes espèces et leur capacité à réparer les cassures de l’ADN », a déclaré Gorbunova. « Nous cherchons également à savoir pourquoi c’est mieux. Nous avons trouvé une protéine qui est très importante dans la réparation de l’ADN et qui est plus active chez les espèces à longue durée de vie. »

Gorbunova a réalisé certains de ses travaux les plus passionnants sur une obscure superstar dans le domaine de la longévité, connue sous le nom de rat-taupe nu, un rongeur sans fourrure, ridé et doté d’une paire d’incisives semblables à celles des castors, qui vit dans des tunnels en Afrique de l’Est. Le rat, parfois désigné par son surnom câlin de « chiot des sables », a une espérance de vie exceptionnellement longue – 30 ans, soit 10 fois plus que son proche cousin, le mulot d’Amérique du Nord, qui dépasse rarement les trois ans.

Gorbunova attribue en grande partie la robustesse des rats-taupes à une abondance d’acide hyaluronique, un composant majeur de la peau qui participe à la régénération des tissus. Bien que les souris et les humains possèdent également de l’acide hyaluronique, les tissus des rats-taupes nus en sont « saturés », déclare Gorbunova. En plus de posséder de fortes propriétés antioxydantes, et d’autres qui semblent atténuer les conséquences destructrices de l’inflammation chronique et généralisée qui s’accumule souvent avec l’âge, l’abondance d’hyaluronane semble également prévenir la croissance des cellules cancéreuses malignes.

« L’hyaluronan est une très belle histoire parce que nous pouvons voir la possibilité de le traduire chez l’homme », dit Gorbunova. « Nous en avons, mais en faible quantité, donc je pense qu’il y a une marge d’amélioration. Nous pouvons trouver des moyens d’augmenter nos propres niveaux d’hyaluronane. »

Pour Gorbunova, les différences entre la souris et le rat-taupe nu s’expliquent facilement par l’évolution – leurs adaptations respectives visent à augmenter leurs chances de succès reproductif. « Pour une souris, la meilleure stratégie pour avoir plus de progéniture est d’être très, très prolifique très rapidement, car ensuite quelqu’un va la manger, et elle n’a tout simplement pas la chance de vivre plus longtemps », explique-t-elle. « Le rat-taupe nu vit sous terre et a très peu de prédateurs. Et il ne se reproduit que très tard dans sa vie. Il a donc développé un mécanisme qui lui permet de vivre plus longtemps et de respirer aussi longtemps que possible, simplement parce qu’il le peut. Personne n’est là pour les manger. Et plus ils vivent longtemps, plus ils ont de progéniture. »

La même logique s’applique aux humains – et elle explique aussi pourquoi nos corps se dégradent. Les maladies du vieillissement, affirment aujourd’hui de nombreux gérontologues, sont la conséquence naturelle des progrès de la durée de vie moderne, qui s’étend désormais sur des décennies au-delà de l’âge de la reproduction, et n’ont donc pas fait l’objet de la même sculpture évolutive exquisément efficace qui pourrait augmenter nos chances d’y survivre. « Si vous placez ces travaux dans une perspective évolutive, nous n’étions pas censés vivre aussi longtemps », déclare Gerard Karsenty, qui préside le département de génétique et de développement du centre médical de l’université Columbia. « Le vieillissement est une invention de l’humanité. Aucune espèce animale n’a réussi à tromper son propre corps, à tromper la nature, sauf l’homme. Les éléphants vivent peut-être 100 ans, mais ils vivaient 100 ans il y a un million d’années. L’homme a été plus malin que son propre corps ».

Mais qu’est-ce que tout cela a à voir avec le sang jeune de Wyss-Coray et de Villeda ?

Régénération

Saul Villeda dirige maintenant un laboratoire à l’UCSF sur une colline qui surplombe le célèbre Haight-Ashbury de San Francisco. Des escaliers en colimaçon mènent à un couloir éclairé par une lampe fluorescente et à une suite de pièces exiguës empilées de mur à mur avec des cages à souris. La plupart des souris présentes dans la pièce ont quelque chose d’inhabituel. Elles se déplacent dans leurs cages, avec deux têtes, deux paires de pattes et un corps double.

Les souris double-large sont les produits d’une procédure macabre connue sous le nom de « parabiose », une technique que Villeda a maîtrisée en tant qu’étudiant diplômé dans le laboratoire de Wyss-Coray pour l’expérience improbable qui a conduit à la fondation d’Alkahest et aux essais cliniques sur le sang visant à traiter le vieillissement. La procédure, mise au point au 19e siècle par le scientifique français Paul Bert, consiste à fusionner les systèmes circulatoires de deux rongeurs en ouvrant leur corps et en cousant leurs plaies ensemble, de sorte que leurs corps fusionnent au fur et à mesure de leur guérison.

Pour l’apprendre, Villeda a eu un professeur expert : Thomas Rando, un neurologue qui étudie la longévité et occupe le bureau voisin de Wyss-Coray. Thomas Rando a eu l’idée de faire revivre cette technique obscure au début des années 2000. Il pensait que l’une des raisons pour lesquelles notre corps perdait son pouvoir de régénération avec l’âge était que nos cellules souches ne recevaient plus les signaux moléculaires nécessaires à leur activation. Rando ne savait pas quels pouvaient être ces signaux. Mais il savait où les trouver – le sang de souris plus jeunes. La parabiose est née.

Pour vérifier son hypothèse, Rando a réuni des souris âgées et des rongeurs plus jeunes afin qu’ils partagent le même système circulatoire, puis a testé leur capacité à guérir de petites blessures. Les résultats ont été spectaculaires. Les souris âgées ont pu réparer de petites déchirures dans leurs muscles beaucoup plus rapidement que leurs congénères qui n’étaient pas liées à des souris plus jeunes. Les souris plus jeunes, en revanche, ont guéri beaucoup plus lentement qu’elles ne l’auraient fait normalement.

Les résultats étaient exaltants. Ils suggèrent que les cellules souches pourraient être revitalisées simplement en réintroduisant dans le flux sanguin les molécules, présentes dans le sang jeune, qui pourraient les activer. L’étape suivante consistait à trouver dans le sang les facteurs spécifiques de promotion de la jeunesse responsables de ce changement. Mais cela ne serait pas facile.

« C’est la plus grande expédition de pêche que l’on puisse imaginer », avait prévenu Rando à l’époque, soulignant les milliers de protéines, lipides, sucres et autres petites molécules présents dans le sérum sanguin.

En observant ce qui se passait à côté, Wyss-Coray, qui étudiait la maladie d’Alzheimer, et Villeda, alors étudiant de troisième cycle, doutaient qu’ils puissent induire un rajeunissement similaire dans le cerveau. Quelle que soit la substance contenue dans le sang jeune qui a stimulé la régénération, il semblait peu probable qu’elle puisse passer la barrière hémato-encéphalique, la frontière semi-perméable qui empêche le sang circulant, et une grande partie de la cargaison qu’il transporte, de pénétrer dans le système nerveux central. « Mais nous l’avons quand même fait, parce que j’étais un étudiant diplômé à l’époque et que Tony soutient toujours les idées folles », se souvient M. Villeda.

Après avoir réuni des souris âgées et des souris jeunes, Villeda a sacrifié les souris âgées, a découpé leur cerveau en petites tranches et les a colorées avec un colorant spécial qui se lie aux bébés neurones. Il a ensuite compté le nombre de nouveaux neurones et l’a comparé aux niveaux normaux de croissance neuronale chez des souris du même âge. Les résultats, lorsqu’il les a publiés en 2014, ont choqué le monde scientifique. La perfusion de sang neuf a permis de multiplier par trois le nombre de nouvelles cellules nerveuses générées dans le cerveau des souris âgées. Mais ce n’était pas la seule révélation. Il avait déjà montré que les jeunes membres des paires de souris jeunes et âgées généraient beaucoup moins de nouvelles cellules nerveuses que les jeunes souris laissées en liberté, sans lien avec leurs cousines âgées. Et tandis que les vieilles souris devenaient plus énergiques, les jeunes souris se comportaient soudainement comme si elles étaient d’âge moyen.

La parabiose n’étant pas envisageable pour les patients humains, Villeda et Wyss-Coray ont tenté de réaliser le même tour de passe-passe avec une simple infusion de plasma sanguin. Là aussi, les résultats ont été meilleurs que prévu. Lors de tâches de navigation spatiale, telles que la recherche d’une plate-forme sous-marine sur laquelle se reposer dans une chambre remplie d’eau, les jeunes souris ayant reçu des injections de « vieux sang » ont obtenu de bien moins bons résultats qu’un groupe ayant reçu des injections de plasma de souris plus jeunes. Une fois infusées avec le sang de jeunes souris, les souris « sang vieux », quant à elles, étaient capables de localiser la plate-forme aussi facilement que leurs congénères plus jeunes.

Les résultats ont fait la une des journaux du monde entier. Et bientôt, Wyss-Coray et son protégé Villeda ont commencé à recevoir de nombreux courriels bizarres et parfois macabres. L’un d’entre eux, glaçant, provenait d’un homme qui proposait de fournir tout le sang dont Wyss-Coray pourrait avoir besoin pour une telle expérience, affirmant pouvoir l’obtenir d’enfants humains de tout âge. Il y a également eu une avalanche de demandes sincères de patients atteints de la maladie d’Alzheimer et de leurs proches, désireux d’obtenir des essais sur des humains, afin d’empêcher la progression impitoyable de cette maladie incurable et dégénérative.

La demande qui a changé la vie de Mme Wyss-Coray est venue de la famille du milliardaire chinois Chen Din-hwa, récemment décédé, également connu sous le nom de « roi du fil de coton » de Hong Kong, pour l’entreprise de fourniture de fil qu’il avait créée en 1949.

Sur son lit de mort, souffrant de la maladie d’Alzheimer à un stade avancé, M. Din-hwa, âgé de 89 ans, a reçu des perfusions de plasma sanguin pour un problème médical sans rapport. Dans les heures qui ont suivi, son petit-fils Vincent racontera plus tard à Wyss-Coray que le vieil homme est devenu étonnamment alerte et cohérent, offrant à ses proches quelques précieux moments de connexion. Le sang jeune semblait avoir eu un effet remarquablement réparateur sur le vieil homme, tout comme il l’avait fait pour les souris de Wyss-Coray.

Après la mort de Din-hwa en 2012, Vincent, un biologiste moléculaire de l’UC Berkeley, a tenté d’expliquer ce phénomène bizarre. Il a fini par trouver le premier article de Wyss-Coray et Villeda sur les souris.

Le mot est arrivé à Wyss-Coray par l’intermédiaire d’une connaissance mutuelle dans l’industrie biotechnologique. Il a dit : « Tony, il y a une personne riche à Hong Kong », se souvient Wyss-Coray. « Il veut créer une entreprise. Es-tu intéressé ? »

Vincent et Wyss-Coray ont créé Alkahest, une biotech basée à San Carlos qui a levé plus de 150 millions de dollars auprès de l’entreprise familiale Din-hwa, du groupe Nan-Fung, de l’université de Stanford, de la fondation Michael J. Fox et de Grifols, la gigantesque entreprise espagnole de plasma sanguin qui finira par racheter toutes les autres.

Le véritable travail consistant à découvrir précisément ce qui, dans le sang, est à l’origine de cette remarquable transformation, ne faisait que commencer.

La chimie du vieillissement

Au cours des années qui ont suivi les premières expériences sur les souris, Villeda, Wyss-Coray et un certain nombre de chercheurs indépendants ont identifié une série de protéines qui semblent avoir des effets réparateurs prometteurs ou, dans le sang des souris âgées, des effets néfastes. Les deux types de protéines pourraient s’avérer utiles comme cibles potentielles de médicaments. Si l’ADN est le plan du corps, les protéines sont ses matériaux de construction. Ces molécules essentielles, composées d’acides aminés, ne sont pas seulement le matériau fondamental à partir duquel nous construisons les cellules des os, de la peau, des muscles et du cerveau. Elles sont également les unités utilisées pour fabriquer des hormones et d’autres agents de signalisation au niveau moléculaire qui transmettent des messages d’une partie du corps à une autre. Il semble qu’avec l’âge, un grand nombre des protéines dont nous avons besoin pour fonctionner efficacement déclinent, tandis que les protéines qui ne sont pas bonnes pour nous s’accumulent dans des endroits inopportuns et gâchent le travail.

Villeda a isolé une molécule présente chez les souris qui bloque la régénération des cellules cérébrales et favorise le déclin cognitif. Cette molécule semble être liée à la dégradation progressive du système immunitaire liée à l’âge, et lorsqu’elles sont injectées dans le sang de souris plus jeunes, ces molécules pro-inflammatoires peuvent altérer la cognition. Et en mai 2019, Wyss-Coray a démontré qu’il était possible de bloquer l’activité d’une autre protéine qui s’accumule avec l’âge, déclenchant un puissant effet réparateur et améliorant grandement les performances de souris âgées lors de tests mesurant la mémoire et les capacités cognitives.

À l’inverse, Villeda a récemment découvert une protéine qui favorise l’apprentissage et la mémoire chez les jeunes souris. Karsenty, de Columbia, a identifié une hormone puissante qui prévient la dépression et améliore la mémoire, entre autres choses, mais qui semble décliner avec l’âge. Chez l’homme, cette hormone chute brusquement après 50 ans.

On ne sait pas encore si les fractions sanguines d’Alkahest ou tout autre médicament sortiront un jour des essais cliniques. Mais il semble probable que le premier d’une nouvelle classe de médicaments sera approuvé avant longtemps.

En 2019, Alkahest a présenté, lors d’une conférence médicale, les résultats préliminaires d’essais cliniques de phase II, qui visent à établir les données initiales de dosage, mais qui peuvent également révéler des informations sur la manière dont un médicament fonctionne et sur son efficacité dans une petite population de patients. Les résultats suggèrent que les perfusions de plasma sanguin ont ralenti le déclin cognitif et fonctionnel chez les patients souffrant de la maladie d’Alzheimer à un stade léger à modéré. Des études sur des souris suggèrent que le sang favorise la croissance de nouvelles cellules cérébrales et réduit la neuroinflammation. La société a également des essais à différents stades de développement pour traiter la maladie de Parkinson, la démence et la récupération postopératoire, et a isolé une variété de molécules présentes dans le vieux sang qu’elle prévoit de moduler avec des médicaments.

Outre les essais d’Alkahest sur les fractions sanguines, une nouvelle classe de médicaments « anti-vieillissement » appelés « sénolytiques », qui visent à éliminer les cellules sénescentes « zombies » qui s’accumulent avec l’âge, a fait l’objet d’essais. Les cellules sénescentes sont celles qui ont cessé de se diviser et sécrètent des facteurs pro-inflammatoires qui suppriment les mécanismes normaux de réparation cellulaire et créent un environnement toxique pour leurs voisines. L’entreprise la plus en vue pour commercialiser ce mécanisme, Unity Biotech, a levé plus de 220 millions de dollars et est entrée en bourse au NASDAQ en 2018. Bien que son médicament contre l’arthrose du genou ait été arrêté après des essais de phase 2 décevants, un autre médicament sénolytique visant à traiter le déclin de la vision lié à l’âge est actuellement en cours ; les résultats des essais de phase 1 sont attendus d’ici juillet.

De nombreux autres médicaments sont en cours de développement. Dans les jours qui ont précédé l’attaque du COVID-19, des scientifiques de 14 instituts de recherche du pays recrutaient 3 000 personnes âgées de 65 à 79 ans pour participer à une étude de six ans, d’un coût de 50 millions de dollars, connue sous le nom d’essai TAME (pour Targeting Aging with the diabetes drug metformin). M. Barzilai, qui coordonne l’étude, explique que lui et ses collègues lancent cet effort non pas « pour que tout le monde prenne de la metformine, mais parce que l’indication clinique doit être approuvée. »

De tous les candidats, la metformine est peut-être celui qui a le plus d’expérience chez l’homme, du moins chez les diabétiques. « Ce qui est cool avec la metformine, c’est que nous l’avons depuis 60 ans », dit Barzilai. « C’est l’un des médicaments les plus sûrs et l’un des moins chers ».

Le côté obscur de la longévité

Malgré l’excitation, il est trop tôt pour se réjouir. Les données sur l’efficacité de la metformine chez les personnes en bonne santé ne sont pas définitives. Et les sénolytiques et les fractions du plasma sanguin n’ont pas encore été testés sur une large population de patients.

Cela n’empêchera probablement pas les gens de profiter du buzz pour exploiter les patients les plus vulnérables. On sait que certains patients cancéreux désespérément en quête d’un traitement se rendent au Mexique ou dans d’obscures îles tropicales pour y recevoir des traitements dangereux et non éprouvés à base de cellules souches.

En 2016, un ancien étudiant de la faculté de médecine de Stanford, Jesse Karmazin, a ouvert Ambrosia, une clinique à Monterey, en Californie, proposant de perfuser des clients avec le sang de donneurs âgés de 16 à 25 ans pour 8000 dollars par litre. En décembre 2018, le HuffPost a publié une enquête affirmant que le seul patient qui a parlé publiquement des transfusions d’Ambrosia – des traitements qu’il espérait l’aider à vivre en meilleure santé jusqu’à un âge avancé – est mort à 65 ans après avoir fait un arrêt cardiaque.

Deux mois plus tard, la FDA a publié un avis avertissant les consommateurs âgés que ces transfusions « ne doivent pas être considérées comme sûres ou efficaces » et que les consommateurs doivent être fortement découragés de « poursuivre cette thérapie en dehors des essais cliniques sous la supervision appropriée d’un comité d’examen institutionnel et d’un organisme de réglementation. »

Business Insider a rapporté en août 2019 que Karmazin avait déclaré qu’il fermait Ambrosia. En novembre, il avait accroché un nouveau bardeau, Ivy Plasma, offrant des traitements « hors étiquette » avec du sang jeune et suscitant de nouvelles alarmes de la part des responsables de la santé publique et des scientifiques. Il s’agit d’un « exemple parfait » d’une intervention dont l’efficacité a été démontrée chez la souris mais qui doit encore être prouvée chez l’homme, déclare Matt Kaeberlein, professeur de pathologie à l’université de Washington à Seattle.

M. Kaberlein, qui a lancé ce qu’il espère être une étude longitudinale de 100 000 personnes sur le vieillissement canin, tout en menant une vaste étude sur l’efficacité de la rapamycine pour prolonger la vie des chiens âgés, affirme qu’il y a « une tonne d’argent » qui circule dans ce domaine et « un certain nombre d’essais et d’interventions prometteurs ». Mais aucun n’a encore franchi la barre élevée fixée par la FDA : un vaste essai clinique de phase 3 montrant que les patients s’améliorent de manière significative et que les effets secondaires ne l’emportent pas sur les avantages potentiels. Il est difficile de dire quand cela se produira : la pandémie de coronavirus a perturbé les essais et détourné l’attention sur le COVID-19.

Si les scientifiques réussissent finalement, le vieillissement par hacking soulèvera des questions éthiques troublantes, notamment en ce qui concerne le sang jeune. Dans le sillage de ces premiers articles, la populaire série télévisée Silicon Valley a présenté un épisode dans lequel un milliardaire fortuné de la société point-com avait son propre « Blood Boy » qui le suivait partout pour lui fournir des transfusions. « L’idée que seules les personnes âgées et riches peuvent se permettre d’acheter du sang jeune est tout simplement inconfortable », déclare M. Barzilai.

La plupart des gérontologues déconseillent les auto-traitements. Il serait imprudent, disent-ils, de commencer à prendre de la rapamycine, de la metformine et d’autres suppléments largement non prouvés sur le marché qui promettent de grands effets. Pour l’instant, les seuls remèdes éprouvés contre le vieillissement restent ce qu’ils ont toujours été : un exercice régulier, une bonne nuit de sommeil et une alimentation saine.