Au milieu d’un ancien site de déchets de construction, à environ 26 miles au nord du centre-ville de Raleigh, se trouve ce qui ressemble à six gigantesques friteuses de dinde.

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ZACHERY EANES

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21 avril 2021

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The News & Observer

Ces engins cylindriques ne sont pas en train de dévorer des oiseaux, cependant. Ils font plutôt partie d’une machine complexe qui tente de transformer les vieux pneus en une forme d’énergie fiable et bon marché.

NDLR : La video ci-dessus etant en Anglais, on vous en met 2 en Francais (il y en a plein d’autres) :

Et si son propriétaire, Product Recovery Technology International (PRTI), réussit, ces machines pourraient être installées dans tout le pays.

PRTI appelle ce processus « démanufacturation thermique », et les machines décomposent les pneus en huile, gaz de synthèse, charbon de carbone et acier.

Dans la stratégie de PRTI, la quasi-totalité de ces produits resteront sur le site de Franklinton, où ils seront utilisés pour alimenter un centre de données exploitant diverses crypto-monnaies 24 heures sur 24.

Au cours des 10 dernières années, les crypto-monnaies sont arrivées en masse sur la scène internationale. Rien qu’au cours de l’année écoulée, le bitcoin, la plus populaire des monnaies numériques, a vu sa valeur monter en flèche, atteignant des sommets de plus de 60 000 dollars la pièce.

Mais l’énergie produite à Franklinton pourrait finalement être exploitée pour de nombreux usages.

« Nous avons commencé de manière modeste », a déclaré le PDG de la société, un Britannique au verbe rapide nommé Chris Hare. « Mais nous pensons pouvoir démontrer une technologie très évolutive ».

COMMENT ÉLIMINER LES PNEUS USAGÉS

PRTI a été lancé en 2013 par Wayne Machon, qui est tombé sur un projet de R&D en Italie qui cuisait des pneus à un point de température spécifique au lieu de les brûler complètement.

Machon, un ancien cadre retraité de l’industrie des semi-conducteurs, y a vu un potentiel et a passé six mois en Italie à étudier la possibilité de le ramener aux États-Unis.

Le besoin immédiat du produit était évident pour lui. L’élimination des pneus usagés peut être un énorme casse-tête et une nuisance.

Jusqu’au milieu des années 80, la plupart des pneus étaient simplement jetés par millions dans des décharges, explique Morton Barlaz, directeur du département d’ingénierie civile, de la construction et de l’environnement de la N.C. State University.

On ne pouvait pas les enterrer, car les pneus emprisonnaient de l’air, ce qui les faisait remonter à la surface. De plus, lorsqu’ils étaient dans le sol, ils pouvaient contaminer le sol. Ils étaient donc empilés les uns sur les autres en piles qui ressemblaient parfois à de petites montagnes.

« Le problème de ces décharges, c’est qu’une fois que l’eau a pénétré dans un pneu, elles deviennent des lieux de reproduction pour les moustiques », a déclaré Barlaz lors d’un entretien téléphonique.

Ils représentent également un énorme risque d’incendie.

« Et lorsque vous brûlez un pneu », a déclaré Barlaz, « vous libérez tout un tas de contaminants atmosphériques. Vous produisez également une huile qui peut contaminer les eaux souterraines. »

Chaque année, environ 300 millions de pneus usagés sont jetés rien qu’aux États-Unis. En 2019, environ 76 % de ces pneus ont été recyclés en nouveaux produits, comme l’asphalte ou le « carburant dérivé du pneu », selon l’association américaine des fabricants de pneus.

Selon Hare, cela laisse encore des millions de pneus qui doivent être réutilisés. « Ce qui compte dans l’économie circulaire, c’est : comment prendre les déchets de quelqu’un et les transformer en valeur ? ». a déclaré Hare. « C’est une entreprise qui prend un flux de déchets terrible, affreux, et en fait quelque chose qui est financièrement bénéfique. »

PRTI se procure la plupart de ses pneus auprès de fabricants de pneus de l’État, car le transport vers ses installations est l’un de ses principaux coûts. Une grande partie des pneus qu’elle traite sont ceux qui ne répondaient pas aux normes pour être vendus. Depuis 2020, PRTI s’est également associé à la startup Spiffy, basée à Durham, pour prendre en charge les pneus usagés que son service de voitures à la demande génère, rapporte The News & Observer.

L’entreprise pense désormais avoir amélioré la version italienne originale de la machine au point de pouvoir s’y fier.

Chacun des cylindres de démantèlement thermique traite maintenant 6 000 livres (NDLR : 2,7 tonnes) de pneus à la fois. Il faut 11 heures pour décomposer les pneus, et PRTI essaie d’effectuer deux cycles par jour, tous les jours de la semaine. Le département de la qualité environnementale de la Caroline du Nord a accordé à l’entreprise un permis d’air en août 2020.

Le processus, dit Hare, est automatisé par un algorithme qui régule la température et la durée de chaque cycle en fonction des types de pneus utilisés. Cela permet de limiter les besoins en main-d’œuvre. L’entreprise emploie actuellement une vingtaine de personnes.

Alors que le site actuel compte six chambres, PRTI pense qu’il serait possible d’en exploiter jusqu’à 16 en même temps.

POTENTIEL D’EXPANSION

PRTI a levé environ 10,5 millions de dollars depuis sa création en 2013. Hare a déclaré que l’entreprise a levé beaucoup plus que cela, bien qu’il ait refusé de dire combien. L’entreprise cherche actuellement à lever des fonds pour financer l’expansion de son concept.

L’un de ses investisseurs est Jason Williams, un entrepreneur de Triangle qui a lancé FastMed Urgent Care et l’a vendu en 2015. Son arrivée a apporté un accent plus prononcé sur les crypto-monnaies à PRTI.

Ces dernières années, Jason Williams s’est transformé d’un entrepreneur de soins de santé en une sorte de gourou des crypto-monnaies. Il a écrit un livre sur le sujet et s’est créé une personnalité hors norme sur les médias sociaux, où il vante les mérites du bitcoin à ses plus de 100 000 followers sur Twitter et affiche son style de vie somptueux.

Il a été PDG de PRTI jusqu’à l’année dernière, avant d’en devenir le président exécutif et de passer le flambeau à Hare, avec qui il s’était associé dans son ancienne société d’investissement Full Tilt Capital.

Il a été PDG de PRTI jusqu’à l’année dernière, date à laquelle il est devenu président exécutif et a passé le flambeau à Hare, avec qui il s’est associé dans son ancienne société d’investissement Full Tilt Capital.

PRTI travaille dans de nombreuses cryptomonnaies, notamment le Bitcoin et l’Ethereum, une autre monnaie numérique populaire.

« Ce qui est intéressant dans les crypto-monnaies, c’est que c’est un moyen de monétiser l’énergie », a déclaré Hare à propos de l’idée de PRTI.

Tout comme les problèmes liés aux pneus usagés, les crypto-monnaies se sont révélées être un défi environnemental.

Le « minage » des crypto-monnaies nécessite une énorme puissance de calcul et consomme en permanence de l’électricité. Les mineurs utilisent les ordinateurs pour valider les transactions de bitcoins et en gagner de nouveaux, mais pour ce faire, les ordinateurs doivent résoudre de gros problèmes mathématiques qui ne peuvent être réalisés que par de gros ordinateurs.

Selon une étude récente publiée dans la revue universitaire Nature Communications, l’extraction de bitcoins en Chine, où se déroule la majeure partie de cette activité, devrait générer 130,5 millions de tonnes d’émissions de carbone d’ici 2024. En d’autres termes, d’ici 2024, la consommation d’énergie des bitcoins chinois dépasserait la consommation totale d’énergie d’un pays comme l’Italie et les émissions de gaz à effet de serre d’un pays comme l’Espagne, rapporte Bloomberg News.

La Caroline du Nord n’est pas naturellement un endroit idéal pour installer un centre de données capable d’extraire des crypto-monnaies. C’est parce qu’il fait très chaud et humide ici en été. La plupart des plus grands ici – comme le grand centre de données de Google et Facebook dans la partie ouest de l’État – ont été construits ici parce que des incitations de l’État ont été offertes.

Sur le site de PRTI à Franklinton, le deuxième étage des bureaux de la société est désormais essentiellement une ferme de serveurs. Les ordinateurs produisent un faible bruit de grondement, et les pièces qu’ils occupent sont maintenues à des températures beaucoup plus basses.

« La plupart des grands centres de données dans le domaine de la cryptographie se trouvent dans des zones à faible température ambiante, comme l’Islande ou des endroits très peu coûteux du point de vue de l’énergie », explique Hare. « Ce n’est pas le cas de la Caroline du Nord. Faire ce que nous faisons, là où nous le faisons, c’est inhabituel. »

Mais cela sert également de terrain d’essai pour PRTI. S’il parvient à trouver un moyen plus propre et moins coûteux de faire fonctionner un centre de données dans le Sud-Est, il pense que d’autres personnes pourraient vouloir reproduire son installation.

« Pour l’instant, nous avons un échantillon d’un seul », a déclaré Hare. « Mais vous commencez à construire le suivant ou le troisième, et cela devient reproductible ».