Des chefs militaires de haut rang ont déclaré que les États-Unis se laissaient distancer par la Chine et la Russie dans la guerre de l’information.

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BETSY WOODRUFF SWAN, BRYAN BENDER

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27 avril 2021

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Politico

Les plus grands espions américains déclarent qu’ils cherchent des moyens de déclassifier et de diffuser davantage de renseignements sur le mauvais comportement de leurs adversaires, après qu’un groupe de commandants militaires quatre étoiles a envoyé un appel rare et urgent demandant de l’aide dans la guerre de l’information contre la Russie et la Chine.

Selon les commandants, une multitude d’actions troublantes de la part de ces deux pays – notamment des efforts visant à nuire aux relations de l’Amérique avec ses alliés et à violer la souveraineté d’autres pays – signifie que la communauté du renseignement doit faire davantage pour montrer au monde ce que font la Russie et la Chine.

Le mémo de neuf commandants militaires régionaux de l’année dernière implorait les agences d’espionnage de leur fournir davantage de preuves qu’elles pourraient rendre publiques afin de combattre les « comportements pernicieux ».

Ce n’est qu’en « faisant éclater la vérité dans le domaine public contre les challengers de l’Amérique du XXIe siècle » que Washington pourra s’assurer le soutien de ses alliés, ont-ils déclaré. Mais les efforts pour rivaliser dans la bataille des idées, ont-ils ajouté, sont paralysés par des pratiques de secret trop strictes.

« Nous demandons cette aide pour mieux permettre aux États-Unis, et par extension à leurs alliés et partenaires, de gagner sans combattre, de combattre maintenant dans les zones dites grises et de fournir des munitions dans la guerre actuelle des récits », ont écrit en janvier dernier les commandants qui supervisent les forces militaires américaines en Asie, en Europe, en Afrique et en Amérique latine, ainsi que les troupes d’opérations spéciales, à Joseph Maguire, alors directeur du renseignement national par intérim.

« Malheureusement, nous continuons à manquer des occasions de clarifier la vérité, de contrer les distorsions, de percer les faux récits et d’influencer les événements à temps pour faire la différence », ont-ils ajouté.

Le mémo, qui a été examiné par POLITICO et n’a pas été rendu public, a fait des vagues au Pentagone, dans la communauté du renseignement et au Capitole au cours de l’année écoulée, où il est connu sous le nom de « mémo 36 étoiles ». Il ne s’agissait pas d’un ordre ou d’un ultimatum, mais d’une invitation à la communauté du renseignement à procéder à des changements importants.

Le fait qu’il ait été signé par neuf des onze commandants de combat quatre étoiles – dont tous, sauf un, portent encore l’uniforme – est presque du jamais vu, ont déclaré plusieurs responsables gouvernementaux connaissant bien le mémo, qui ont affirmé que cela soulignait un niveau inhabituel d’inquiétude parmi les hauts gradés. Les hauts responsables de l’U.S. Central Command et du Cyber Command n’ont pas signé.

La lettre a été organisée par l’amiral Phil Davidson, chef sortant du Commandement indo-pacifique des États-Unis, et a également été signée par le général Jay Raymond, qui était à l’époque commandant du Commandement de l’espace des États-Unis, mais qui est maintenant chef de la Force spatiale et membre de l’État-major interarmées.

Les porte-parole de Davidson et Raymond ont refusé de commenter le mémo ou leurs préoccupations.

La missive met en évidence certains des défis les plus délicats auxquels sont confrontés les responsables de la sécurité nationale des États-Unis : Quand faut-il rendre public des renseignements classifiés ? Et quel rôle les secrets jouent-ils dans la bataille mondiale pour l’opinion publique ?

« Les Russes et les Chinois, en particulier, ont militarisé l’information », a déclaré Kari Bingen, qui a été l’un des destinataires du mémo lorsqu’elle était sous-secrétaire à la défense pour le renseignement et la sécurité. « C’est une préoccupation importante qui est soulevée par les commandants militaires et les professionnels du renseignement ».

« Les commandements de combat sont sur le terrain », a-t-elle ajouté dans une interview. « Leurs forces interagissent avec nos alliés et partenaires, et voient ce que font nos adversaires, au quotidien. Ils ont besoin d’informations opportunes et pertinentes pour dénoncer les mauvaises activités et contrer ce qu’ils voient. »

Mauvaise conduite

Les armées russe et chinoise sont de plus en plus agressives. Ce printemps, Moscou a rassemblé une importante force de combat le long de sa frontière avec l’Ukraine et a intensifié ses incursions dans l’espace aérien nord-américain et européen. Elle a également été la cible de nouvelles sanctions américaines pour sa campagne soutenue d’ingérence dans le processus électoral américain et ses cyberattaques.

Pékin a poursuivi son expansion militaire dans les zones contestées de la mer de Chine méridionale, plus récemment dans une chaîne d’îles revendiquée par les Philippines. Elle a également mis en place une campagne agressive pour intimider Taïwan, qu’elle considère comme une province sécessionniste, notamment en envoyant effrontément plus de deux douzaines d’avions de combat dans sa zone de défense aérienne ce mois-ci.

Entre-temps, le département d’État a déclaré que la Russie et la Chine ont utilisé la pandémie de coronavirus pour diffuser des théories du complot anti-américaines, notamment que le virus était une arme biologique de fabrication américaine et que les troupes américaines étaient responsables de sa propagation rapide.

Le mémo des généraux et des amiraux, non classifié mais portant la mention « à usage officiel uniquement », insiste sur le fait que le statu quo est loin d’être suffisant pour contrer une telle propagande, ce qui implique de diffuser dans le monde entier que la Russie et la Chine sapent l’ordre mondial et les institutions démocratiques.

Selon les militaires, les images satellites sont un domaine du renseignement qui doit être rendu plus public. Un ancien haut responsable du renseignement au Pentagone a déclaré que le mémo fait allusion aux frustrations de certains commandants de combat concernant leur incapacité à partager des photos satellites avec leurs alliés et partenaires sur le comportement des adversaires.

Un deuxième ancien responsable de la défense a également déclaré que les commandants se sont plaints en privé de ne pas obtenir le type de renseignement qu’ils souhaitent, de l’obtenir trop tard ou de l’obtenir de manière trop confidentielle pour pouvoir le diffuser.

Le plan de l’administration

L’été dernier, une équipe de hauts responsables du Pentagone et du renseignement a réuni une série de groupes de travail en réponse au mémo militaire et a émis des recommandations, selon Matt Lahr, assistant adjoint du DNI pour les communications stratégiques.

En décembre 2020, le bureau du directeur du renseignement national a demandé aux agences de renseignement « d’examiner leurs procédures existantes et d’améliorer leur position pour soutenir les commandements de combat à la vitesse et à l’échelle dont ils ont besoin », a déclaré Lahr dans un communiqué.

Il a ajouté que des « réponses initiales » ont été reçues des directeurs des agences d’espionnage en janvier de cette année. Aujourd’hui, la directrice du renseignement national, Avril Haines, et David Taylor, qui exerce les fonctions de sous-secrétaire à la défense pour le renseignement et la sécurité, « examinent les progrès des agences et soulignent que la lutte contre les influences malveillantes reste une priorité absolue ».

Les responsables ont présenté une série d’étapes dans leurs efforts pour répondre aux inquiétudes persistantes de l’armée de perdre la guerre de l’information. Pour commencer, cela comprend « un examen des procédures existantes de la CI pour raccourcir les délais et créer des efficacités dans les processus de divulgation, de déclassement et de déclassification ». Un autre objectif est « la publication des besoins prioritaires en matière de renseignement qui concernent les messages stratégiques et l’influence malveillante », a déclaré Lahr.

En d’autres termes, cela signifie que l’ODNI demande aux autres agences de renseignement américaines de se concentrer davantage sur la manière dont les gouvernements hostiles tentent de façonner l’opinion publique mondiale, tant secrètement que publiquement. Mais la déclaration n’indique pas à quel niveau de priorité cette attention a été portée.

Selon le communiqué, l’ODNI est également en train de créer des programmes d’éducation et de formation pour les agents de renseignement et les analystes sur la manière de repérer les différentes formes de désinformation ou d’information erronée des adversaires.

Besoin de rapidité

Un certain nombre de responsables actuels et anciens de la sécurité nationale ont déclaré à POLITICO que les efforts en cours progressaient trop lentement.

Le représentant Ruben Gallego, qui préside la sous-commission du renseignement et des opérations spéciales de la commission des services armés de la Chambre des représentants, a brièvement mentionné le mémo lors d’une audition le mois dernier. Il a déclaré à POLITICO que le changement demandé par ses auteurs ne s’est pas encore concrétisé.

« Je pense qu’il y a un mouvement significatif », a-t-il dit à propos des 15 mois écoulés depuis la publication du mémo. « Je ne peux pas encore dire qu’il y a eu un changement, car cela évolue encore ».

Gallego a déclaré que l’Amérique est plus efficace pour contrer la propagande ennemie lorsque les forces militaires américaines sont au combat, parce qu’il est plus urgent de partager des renseignements pour démystifier les théories du complot ou tenter d’influencer la population civile.

Mais lorsqu’il s’agit d’affronter des adversaires dans des circonstances plus obscures qui se situent quelque part entre la paix et la guerre totale, comme c’est le cas avec la Russie, Gallego a déclaré que les États-Unis avaient du mal.

« Il n’y a pas de victoires définitives, mais vous pouvez certainement perdre », a-t-il déclaré.

Cette préoccupation est partagée par les républicains et les démocrates. Le principal républicain de la commission sénatoriale des forces armées, le sénateur Jim Inhofe (Oklahoma), a déclaré à POLITICO que les commandants quatre étoiles « ont besoin de plus d’outils qui leur donnent du pouvoir » pour mener une « guerre de l’information ».

« Notre incapacité à parler publiquement des menaces réelles provenant de la Chine et de la Russie signifie que de nombreux Américains ne savent pas vraiment tout ce à quoi nous sommes confrontés », a déclaré Inhofe dans un communiqué. « Il est plus facile d’argumenter pour réduire le budget de la défense lorsque nous ne pouvons pas avoir une discussion honnête sur ces menaces ».

« Je sais que cela frustre beaucoup de mes collègues des deux côtés de l’allée – et nous devons nous améliorer dans la lutte dans cet espace », a-t-il ajouté. « Nos adversaires aiment opérer dans l’ombre, et la meilleure façon de les combattre est de dénoncer leurs mensonges. »

On considère que cette bataille des idées ne fait que s’élargir. Dans une nouvelle évaluation des menaces publiée ce mois-ci, le DNI a souligné les campagnes agressives menées par la Russie et la Chine pour façonner l’opinion publique mondiale.

« Pékin a intensifié ses efforts pour façonner l’environnement politique aux États-Unis afin de promouvoir ses préférences politiques, de modeler le discours public, de faire pression sur les personnalités politiques dont Pékin pense qu’elles s’opposent à ses intérêts, et d’étouffer les critiques à l’égard de la Chine sur des questions telles que la liberté religieuse et la suppression de la démocratie à Hong Kong », indique le rapport.

La Russie, quant à elle, « représente l’une des menaces les plus graves pour les États-Unis en matière de renseignement, car elle utilise ses services de renseignement et ses outils d’influence pour tenter de diviser les alliances occidentales, préserver son influence dans la zone post-soviétique et accroître son emprise dans le monde, tout en sapant la position des États-Unis dans le monde, en semant la discorde à l’intérieur du pays et en influençant les électeurs et les décideurs américains ».

Les généraux, dans leur mémo, s’expriment ainsi : « La Chine et la Russie utilisent tous les instruments de la puissance nationale globale pour mener une guerre politique, manipuler l’environnement informationnel, violer la souveraineté des nations, coopter des organismes internationaux, affaiblir l’intégrité des institutions multilatérales et diviser nos alliances et partenariats. Leurs efforts pour remodeler le monde à leur image, faire proliférer l’autoritarisme et faire avancer leurs ambitions sont provocateurs, dangereux et déstabilisants. »

Mais de l’avis de ceux qui voient la situation de près, les États-Unis sont toujours en train de rattraper leur retard.

Citant « la gravité et le rythme du défi de l’information », les commandants ont déclaré que contrer la Russie et la Chine dans le tribunal de l’opinion publique « nécessitera un engagement actif et prolongé » de la part des hauts dirigeants « pour accélérer une transformation afin de répondre au volume, à la variété, à la véracité et à la vélocité des munitions d’information dont nous avons besoin ».

« Je m’attendrais à ce que les commandants de combat demandent davantage à la CI sur la façon dont les adversaires utilisent l’information pour obtenir un avantage opérationnel », a déclaré Sue Gordon, un fonctionnaire de carrière du renseignement qui a pris sa retraite en 2019 après être devenu le deuxième plus haut fonctionnaire de l’ODNI.

Mais l’Amérique a également un avantage majeur contre la Chine et la Russie, a déclaré le sénateur Jack Reed, qui préside la commission des services armés. « La vérité est de notre côté et nous devons faire un meilleur travail pour éclairer et exposer ces activités. »