Les concepteurs du vaccin COVID-19 affirment de plus en plus audacieusement que le monde aura besoin de rappels annuels ou de nouveaux vaccins pour lutter contre les variantes du coronavirus, mais certains scientifiques se demandent quand, ou si, de telles injections seront nécessaires.

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JULIE STEENHUYSEN, TAKE KELLAND

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POSTÉ LE

13 mai 2021

SOURCE

Reuters

Dans des interviews accordées à Reuters, plus d’une douzaine d’experts influents en matière de maladies infectieuses et de développement de vaccins ont déclaré qu’il existe de plus en plus de preuves qu’une première série de vaccinations mondiales pourrait offrir une protection durable contre le coronavirus et ses variantes les plus inquiétantes découvertes à ce jour.

Certains de ces scientifiques ont exprimé leur inquiétude quant au fait que les attentes du public concernant les rappels du COVID-19 sont définies par des cadres de l’industrie pharmaceutique plutôt que par des spécialistes de la santé, même si beaucoup ont convenu qu’il était prudent de se préparer à un tel besoin par précaution.

Ils craignent que la pression exercée par les pays riches en faveur d’une vaccination répétée dès cette année ne creuse le fossé avec les pays plus pauvres qui ont du mal à acheter des vaccins et qui pourraient mettre des années à vacciner leurs citoyens, même une seule fois.

« Nous ne disposons pas encore des données qui permettraient de décider si des doses de rappel sont nécessaires ou non », a déclaré Kate O’Brien, directrice du département Vaccination, vaccins et produits biologiques de l’Organisation mondiale de la santé (OMS).

O’Brien a indiqué que l’OMS formait un groupe d’experts chargé d’évaluer toutes les variantes et les données sur l’efficacité des vaccins et de recommander des modifications des programmes de vaccination si nécessaire.

Le directeur général de Pfizer Inc, Albert Bourla, a déclaré que les gens auront « probablement » besoin d’une dose de rappel du vaccin de la société tous les 12 mois – semblable à un vaccin annuel contre la grippe – pour maintenir des niveaux élevés d’immunité contre le virus original SRAS-CoV-2 et ses variantes.

« Il n’existe aucune preuve, et je dis bien aucune, pour suggérer que c’est le cas », a rétorqué le Dr Tom Frieden, ancien directeur des Centres américains de contrôle et de prévention des maladies (CDC).

« Il est tout à fait inapproprié de dire qu’il est probable que nous ayons besoin d’un rappel annuel, car nous n’avons aucune idée de cette probabilité », a déclaré le Dr Frieden, qui dirige aujourd’hui l’initiative de santé publique mondiale Resolve to Save Lives, à propos des affirmations de Pfizer sur les rappels.

En réponse à ces critiques, Pfizer a déclaré qu’elle s’attendait à ce que des rappels soient nécessaires tant que le virus circulait encore largement. Cela pourrait changer une fois que la pandémie sera plus fermement maîtrisée, a déclaré une porte-parole de la société.

Stéphane Bancel, PDG de Moderna Inc., a pour objectif de produire d’ici l’automne un vaccin ciblant une variante identifiée pour la première fois en Afrique du Sud et prévoit que des rappels réguliers seront nécessaires.

Les États-Unis se préparent à disposer de telles doses pour les Américains, tandis que l’Union européenne, la Grande-Bretagne et Israël ont commandé de nouveaux stocks de vaccins COVID-19 à déployer comme rappels de protection.

Certains experts de la santé, dont Richard Hatchett, directeur général de la Coalition for Epidemic Preparedness Innovations (CEPI), qui a financé de nombreux projets de vaccins, estiment que les fabricants de vaccins ont raison de prévoir des doses de rappel étant donné l’incertitude quant aux besoins à long terme.

Les gouvernements pourront alors décider eux-mêmes d’acheter ou non ces produits, a-t-il ajouté.

« PEU DE PREUVES »

Pfizer et son partenaire allemand BioNTech SE ont jusqu’à présent constaté que leur vaccin reste efficace à plus de 91 % six mois après que les personnes ont reçu leur deuxième dose, contre près de 95 % dans leur essai clinique. Les sociétés suivront l’évolution de la protection dans le temps.

Le Dr William Gruber, premier vice-président de Pfizer en charge de la recherche clinique et du développement des vaccins, a déclaré à Reuters au début du mois que la prévision de rappels annuels était basée sur « peu de preuves » d’un déclin de l’immunité au cours de ces six mois.

Pfizer s’attend à ce que le vaccin COVID-19 soit une source importante de revenus pendant des années, et a prévu des ventes de 26 milliards de dollars pour cette injection en 2021. Selon la société américaine de données sur la santé IQVIA Holdings, les dépenses mondiales consacrées aux vaccins COVID-19 et aux injections de rappel pourraient s’élever à 157 milliards de dollars jusqu’en 2025.

Le président de Moderna, Stephen Hoge, s’attend à ce que des rappels soient nécessaires pour maintenir des niveaux d’immunité élevés, en partie à cause de l’hésitation à se faire vacciner, car on estime que 30 % de la population américaine n’acceptera pas de se faire vacciner. Tant que le virus circule largement, les personnes présentant un risque élevé de maladie grave pourraient avoir besoin de renforcer leur protection immunitaire, a déclaré Hoge.

« Tous les gouvernements sont en pourparlers avec (Moderna) et d’autres sociétés au sujet des rappels », a-t-il déclaré.

UNE IMMUNITÉ PLUS LARGE ?

À la fin de l’année dernière, les scientifiques étaient optimistes et pensaient que des vaccins très efficaces pourraient rapidement enrayer la pandémie mondiale qui a frappé les économies et tué plus de 3,4 millions de personnes.

Ces espoirs se sont évanouis en février avec la preuve que des versions mutantes du virus pourraient échapper à la protection offerte par les vaccins. Des études en laboratoire ont montré que la variante sud-africaine pouvait entraîner une réduction de six à huit fois du taux d’anticorps chez les personnes vaccinées avec les vaccins Pfizer ou Moderna.

Les données des essais cliniques ont également montré que les vaccins d’AstraZeneca Plc, Johnson & Johnson et Novavax Inc étaient moins efficaces pour prévenir les infections en Afrique du Sud, où la variante est très répandue.

Ces études ont incité les laboratoires pharmaceutiques à commencer à tester des doses de rappel de leurs vaccins et à mettre au point des injections ciblant des variantes spécifiques du virus.

Cependant, des recherches plus récentes suggèrent que les vaccins Moderna et Pfizer/BioNTech produisent des niveaux élevés d’anticorps protecteurs pour créer un « effet tampon » contre les variantes connues, a déclaré le Dr Anthony Fauci, directeur de l’Institut national des allergies et des maladies infectieuses (NIAID) et l’un des principaux conseillers de la Maison Blanche.

Et les anticorps – qui empêchent le coronavirus de se fixer aux cellules humaines – ne disent pas tout. Plusieurs études suggèrent que les lymphocytes T – un type de globules blancs capables de cibler et de détruire les cellules déjà infectées – peuvent contribuer à prévenir les cas graves de COVID-19 et les hospitalisations.

Les chercheurs du NIAID ont constaté que les lymphocytes T présents dans le sang des personnes qui s’étaient remises du virus original pouvaient encore combattre les infections causées par les variantes du virus trouvées au Royaume-Uni, en Afrique du Sud et au Brésil.

« Il est tout à fait possible » que les rappels ne soient pas nécessaires, a déclaré Fauci à Reuters. « Il est concevable que les variantes ne constituent pas un problème aussi important avec un très bon vaccin que nous aurions pu le prévoir. »

Néanmoins, les autorités sanitaires des États-Unis, de Grande-Bretagne et d’Europe assurent à leurs populations qu’une nouvelle série de vaccins sera disponible si nécessaire, de nombreuses nations étant toujours désespérément à la recherche de vaccins.

« Il est très préoccupant que les pays riches commencent à administrer des doses de rappel et à restreindre davantage l’approvisionnement de la première dose de vaccin », a déclaré Rajeev Venkayya, responsable des vaccins mondiaux pour Takeda Pharmaceutical Co (4502.T).

Le Dr Monica Gandhi, médecin spécialiste des maladies infectieuses à l’Université de Californie, à San Francisco, a déclaré qu’en fin de compte, la décision de savoir si des rappels seront nécessaires « sera mieux prise par des experts en santé publique, plutôt que par les PDG d’une société qui peut en tirer un avantage financier ».