(Bloomberg) — Elles ont d’abord frappé la Californie, puis le Texas. Aujourd’hui, les pannes d’électricité menacent l’ensemble de l’Ouest américain, alors que près d’une douzaine d’États entament l’été avec trop peu d’électricité.

Publication originale le 13/05/2021.

AUTEUR

NAUREEN S MALIK, DAVID R BAKER, MARK CHEDIAK

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POSTÉ LE

20 mai 2021

SOURCE

Bloomberg

Du Nouveau-Mexique à Washington, les réseaux électriques sont mis à rude épreuve par des forces qui se préparent depuis des années, certaines étant alimentées par le changement climatique, d’autres par la lutte contre celui-ci. Si une vague de chaleur frappe toute la région en même temps, les coupures de courant qui ont assombri le sud de la Californie et la Silicon Valley en août dernier n’auront été que des avant-goûts, pas des coups de chance.

« C’est vraiment le même cas dans différentes parties de l’Ouest », a déclaré Elliot Mainzer, directeur général de la California Independent System Operator, qui gère la majeure partie du réseau de l’État. « Cela révèle une concurrence pour des ressources rares que nous n’avons pas vue depuis un certain temps ».

Le spectre des pannes d’électricité met en évidence un paradoxe de la transition vers l’énergie propre : Les conditions météorologiques extrêmes alimentées par le changement climatique révèlent les failles de la société qui s’éloigne des combustibles fossiles, alors même que cette transition est censée limiter les effets du réchauffement planétaire. Les États qui ferment leurs centrales électriques au charbon et au gaz ne les remplacent tout simplement pas assez vite pour s’adapter aux caprices d’un climat instable, et l’infrastructure électrique existante de la région est terriblement vulnérable aux incendies de forêt (qui menacent les lignes électriques), à la sécheresse (qui épuise des ressources hydroélectriques autrefois abondantes) et aux vagues de chaleur (qui perturbent la demande). Les incendies de forêt, qui ont déjà commencé après un hiver sec, pourraient aggraver le danger s’ils menacent les lignes de transmission.

« Nous nous dirigeons vers une autre année très dangereuse en matière d’incendies », a déclaré le secrétaire américain à l’Agriculture, Tom Vilsack, lors d’un briefing jeudi. « Nous constatons un niveau de risque plus élevé et un niveau de risque plus précoce ». Pour beaucoup, la crise électrique de la Californie en 2020 a été la première indication de la gravité de la pénurie d’électricité régionale. Si les pannes ont mis en évidence la dépendance de l’État à l’égard de l’énergie solaire – une ressource qui diminue le soir au moment où la demande augmente – la dépendance de la Californie à l’égard des importations d’électricité a constitué un problème tout aussi important. Les services publics s’approvisionnent régulièrement en électricité à l’extérieur de l’État, en faisant passer l’électricité par des lignes électriques à haute tension jusqu’à l’endroit où elle est nécessaire. Mais l’été dernier, les États voisins confrontés à la même vague de chaleur que la Californie s’efforçaient de garder leurs propres lumières allumées, et les importations étaient difficiles à trouver.

Cette année, cette dynamique se joue à plus grande échelle. Dans tout l’Ouest, les États sont devenus dépendants de l’importation d’électricité les uns des autres. Cela fonctionne bien par temps tempéré, lorsque la demande d’électricité est relativement faible. Mais c’est un problème lorsqu’une vague de chaleur généralisée recouvre toute la région. Le Western Electricity Coordinating Council, qui supervise les réseaux électriques de l’ouest des États-Unis et du Canada, estime que sans importations, le Nevada, l’Utah et le Colorado pourraient manquer d’électricité pendant des centaines d’heures cette année, soit l’équivalent de 34 jours. L’Arizona et le Nouveau-Mexique pourraient être à court d’électricité pendant suffisamment d’heures pour totaliser 17 jours, selon un rapport de l’organisation qui a examiné les pires scénarios afin d’aider les États à élaborer des plans pour éviter les pannes potentielles. Ce n’est plus nécessairement un problème de la Californie ou de Phoenix », a déclaré Jordan White, vice-président de l’engagement stratégique du groupe, connu sous le nom de WECC. « Tout le monde court après le même nombre de mégawatts ».

Si les pannes ne sont garanties dans aucune région, les traders parient déjà sur une pénurie de l’offre et font monter en flèche les prix de l’électricité dans tout l’Ouest. Au centre de Palo Verde, en Arizona, qui fait l’objet d’un commerce intense, les prix ont presque quadruplé depuis les pannes de l’été dernier, tandis qu’au centre de Mid-Columbia, dans le nord-ouest du Pacifique, ils ont triplé. Nous observons déjà des prix records dans tout l’Ouest, dont une partie peut être attribuée à un facteur de peur qui a été intégré dans les prix », a déclaré JP McMahon, associé de marché chez Wood Mackenzie. « L’année dernière a été un peu une sonnette d’alarme ».

Les raisons de ce manque à gagner sont doubles : Le changement climatique rend plus difficile la prévision de la demande d’électricité, tandis que le passage aux énergies propres met à rude épreuve l’approvisionnement en électricité.

Alors que les services publics et les gestionnaires de réseaux pouvaient autrefois compter sur des schémas de consommation prévisibles d’une saison à l’autre – plus d’utilisation des climatiseurs en août, moins en octobre -, ils doivent aujourd’hui faire face à des étés record et à des tempêtes hivernales historiques qui provoquent de fortes hausses inattendues de la demande.

« Il devient de plus en plus difficile de sortir la boule de cristal pour savoir avec un certain degré de certitude à quel point il va faire chaud », a déclaré White.

Dans le même temps, les anciennes centrales à charbon et à gaz capables de fournir de l’électricité 24 heures sur 24 sont poussées vers la sortie par les réglementations sur le changement climatique et leur propre rentabilité en baisse. Dans l’Ouest, la production d’électricité de ces centrales a diminué de 6 % entre 2010 et 2018, selon le WECC. Bien que la capacité éolienne et solaire ait plus que triplé dans la région, la production de ces ressources varie d’une heure à l’autre, ce qui les rend plus difficiles à utiliser en cas de crise inattendue de la demande. Des batteries massives peuvent aider à combler la différence, mais leur installation ne fait que commencer.

C’est un phénomène mondial. Cet été, la Suède s’apprête à subir des coupures de courant et à réduire ses exportations d’électricité après que les retraits du nucléaire ont laissé au pays une capacité de réserve trop faible pour compenser les fortes variations de la demande. En Chine, l’hiver dernier, même un surplus de centrales au charbon n’a pas permis de maintenir l’éclairage pendant une vague de froid intense.

À l’heure actuelle, aucune sous-région de la zone couverte par le WECC ne produit suffisamment d’électricité pour répondre à ses propres besoins pendant les périodes de forte demande ; elles dépendent toutes des importations pour éviter les pannes.

À la suite de la crise californienne, les services publics ont signé des contrats pour une plus grande quantité d’énergie d’urgence et tentent de s’assurer qu’ils ne dépendent pas des mêmes fournisseurs que tout le monde. Certaines entités, dont l’Imperial Irrigation District of Southern California, s’efforcent de réduire leur dépendance à l’égard des importations. Mais il n’est pas certain que tous les services publics des zones les plus à risque prévoient d’agir différemment.

La situation, si elle n’est pas catastrophique, s’en rapproche. Les températures dans l’Ouest devraient être supérieures à la moyenne tout au long de l’été, les pires chaleurs frappant le Sud-Ouest. Plus de 84 % des terres des 11 États de l’Ouest sont en proie à la sécheresse.

Après les pannes de l’été dernier, la Californie est l’un des États les mieux placés pour aborder l’été. Elle a reporté la mise hors service de plusieurs centrales à gaz vieillissantes et a relevé le plafond des prix sur les échanges d’électricité afin d’encourager les importations si des approvisionnements extérieurs sont nécessaires et disponibles.

Même si les importations sont facilement disponibles pour ceux qui en ont besoin, il n’y a aucune garantie que les lignes électriques pourront transporter ces électrons là où ils doivent aller. Des conditions météorologiques extrêmes peuvent mettre hors service les conduits à haute tension qui relient les États de l’Ouest, et les incendies de forêt sont bien connus pour mettre hors service les lignes électriques. Bien qu’elle n’ait guère attiré l’attention à l’époque, une importante ligne électriques dans le nord-ouest du Pacifique, endommagée par une tempête au printemps dernier, a limité les flux d’électricité vers la Californie pendant toute la crise énergétique de l’été.

Le consultant en énergie Mike Florio, qui a siégé au conseil d’administration de l’opérateur du réseau californien, a déclaré que les autres États peuvent tirer des leçons du dilemme de l’Ouest. Ils devraient conserver une variété de ressources au fur et à mesure qu’ils se décarbonisent, en apprenant à équilibrer les rythmes quotidiens du solaire et de l’éolien, et ne pas aller trop vite pour fermer les vieilles centrales à gaz qui peuvent fournir de l’énergie en cas de besoin.

« Nous oublions que nous sommes encore en train d’apprendre beaucoup de choses sur la façon de faire fonctionner un système comme celui-ci », a déclaré Florio. « Nous voulons probablement conserver notre capacité de gaz existante, au moins en réserve. Elle sera peut-être moins utilisée, mais quelque chose qui est déjà construit est une assurance bon marché. »