La navette spatiale Challenger filait dans les airs à deux fois la vitesse du son lorsque le pilote Michael Smith a remarqué quelque chose d’alarmant.

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REED TUCKER

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19 juin 2021

SOURCE

New York Post

Assis sur le côté droit du poste de pilotage, Smith a regardé par son hublot et a probablement vu un éclair de vapeur ou un incendie.

Il a dit : « Oh oh ».

Au sol, au centre de contrôle de la mission, un écran d’ordinateur indiquait une chute de pression dans la fusée d’appoint droite. Il y avait une fuite de carburant.

Comme on l’a appris plus tard, le froid de la matinée de Floride avait raidi les joints toriques en caoutchouc qui maintenaient les sections du booster ensemble, contenant le carburant explosif à l’intérieur. Les anneaux n’ont pas pu se dilater complètement dans le froid, laissant un espace de moins d’un millimètre entre les sections du booster.

C’était suffisant.

La brèche a permis à quelques grammes de carburant surchauffé de brûler.

Une minute et 12 secondes après le décollage, la petite flamme a pris de l’ampleur et n’a mis que trois secondes pour pénétrer la paroi en aluminium du réservoir de carburant.

Le réservoir s’est rapidement rompu, enflammant l’hydrogène et provoquant une explosion massive de type Hindenburg.

Les fusées d’appoint se sont séparées et ont continué à exploser vers le haut sur des trajectoires divergentes. Un fonctionnaire peu connu de l’armée de l’air, dont le titre était responsable de la sécurité du champ de tir, a rapidement appuyé sur un bouton d’autodestruction, provoquant l’explosion des boosters qui sont tombés dans la mer plutôt que sur des zones habitées.

Dans les centres de contrôle de mission de Houston et de contrôle de lancement de Floride, des rangées de S s’alignaient sur les écrans d’ordinateur, indiquant « statique ». Tout le son et la communication de la navette avaient été perdus.

Mais la capsule dans laquelle se trouvait l’équipage n’a pas explosé. Elle a été éjectée dans l’explosion, et est restée intacte. Les courageux membres de l’équipage – Smith, Dick Scobee, Ronald McNair, Ellison Onizuka, Judith Resnik, Gregory Jarvis et Christa McAuliffe – ont survécu à la catastrophe initiale et « étaient conscients, du moins au début, et parfaitement conscients que quelque chose n’allait pas« , écrit l’auteur Kevin Cook dans le nouveau livre « The Burning Blue : The Untold Story of Christa McAuliffe and NASA’s Challenger » (Henry Holt and Co.), qui vient de paraître.

Christa McAuliffe, 37 ans, était une enseignante en sciences sociales de Concord, dans le New Hampshire, qui avait remporté le concours « Teacher in Space » de la NASA et obtenu une place dans la mission du 28 janvier 1986 en tant que spécialiste de charge utile.

Elle était censée être la première civile à aller dans l’espace, une femme intrépide qui voulait prouver que « les enseignants ont aussi ce qu’il faut », comme le dit l’un des amis de McAuliffe dans le livre. Au lieu de cela, elle est devenue le nom le plus connu de la pire tragédie spatiale que l’Amérique ait connue.

En grandissant à Framingham, dans le Massachusetts, la jeune Christa Corrigan a toujours été fascinée par l’espace. Elle idolâtrait John Kennedy pour sa poussée vers la lune et, en 1961, alors qu’elle était en classe de cinquième, elle a vu Alan Shepherd devenir le premier Américain dans l’espace.

« Mais elle n’aurait pas fait un bon astronaute de toute façon », écrit Cook, « une éclaireuse joufflue sans talent pour les sciences ou les mathématiques, qui avait mal au ventre sur les manèges de carnaval ».

Elle a fréquenté le Framingham State College et, en 1970, elle a épousé son ancien petit ami du lycée, Steve McAuliffe.

En 1983, elle décroche le « job de ses rêves » : elle enseigne les sciences sociales au lycée de Concord. C’est une enseignante attachante et très appréciée. Elle apportait sa guitare en classe et grattait des chansons protestataires des années 60. Elle demandait parfois aux élèves de porter des costumes d’époque.

Puis, en août 1984, Mme McAuliffe voit un gros titre dans le journal local : « Reagan veut un professeur dans l’espace ».

« Aujourd’hui », a déclaré le président Ronald Reagan, « j’ordonne à la NASA de lancer une recherche pour choisir comme premier passager citoyen dans l’histoire de notre programme spatial l’un des meilleurs Américains – un enseignant ».

L’annonce semblait pure, mais le programme était en réalité un gambit pour soutenir les chances de réélection du président. L’administration avait précédemment réduit le financement de la National Education Association, ce qui avait amené le groupe à dénoncer Reagan comme « le Scrooge américain de l’éducation ».

« À trois mois des élections », écrit l’auteur, « le président et ses conseillers ont vu une chance de promouvoir le programme spatial et de gagner les votes des enseignants d’un seul coup ».

Cet automne-là, alors qu’elle assistait à une conférence d’enseignants à Washington, McAuliffe est tombée sur un stand faisant la promotion du programme Teacher in Space. Elle a pris un formulaire de candidature, pensant que ce serait « un excellent moyen d’influencer les élèves – non pas parce que cela la rendrait célèbre, mais parce que c’était quelque chose d’inhabituel, d’amusant », déclare un ami de McAuliffe dans le livre.

Une semaine plus tard, McAuliffe a reçu par courrier une demande de suivi qui exigeait de longues réponses à des questions à développement.

« L’une d’elles demandait : « Pourquoi voulez-vous être le premier citoyen américain dans l’espace ?

« En tant que femme », écrit McAuliffe, « j’ai envié les hommes qui ont pu participer au programme spatial et qui ont été encouragés à exceller dans les domaines des mathématiques et des sciences. J’avais le sentiment que les femmes avaient effectivement été laissées à l’écart de l’une des carrières les plus passionnantes qui soient. »

Quelque 11 000 enseignants ont posé leur candidature, et le nombre de candidats a finalement été réduit à deux par État. Un jury d’experts de la NASA (comprenant, curieusement, Pam Dawber de « Mork & Mindy ») a passé des semaines à évaluer les candidats avant de choisir 10 finalistes en juillet 1985.

McAuliffe a été retenue, en partie grâce à son aisance devant la caméra. Ils voulaient un enseignant qui serait bon au « Johnny Carson show » », explique Bob Veilleux, un autre enseignant finaliste du Massachusetts, dans le livre. « Quelqu’un qui pourrait aider le public à aimer à nouveau l’espace. »

Les 10 finalistes ont été envoyés à Houston pour une semaine de tests physiques et mentaux. L’un d’entre eux a été écarté après avoir paniqué lors d’une épreuve de privation d’oxygène, obligeant les techniciens de la NASA à le plaquer au sol et à lui mettre un masque à oxygène sur le visage.

McAuliffe a fait face à tout ce que la NASA lui a demandé et, le 19 juillet 1985, le vice-président George Bush a annoncé qu’elle avait été choisie.

Le lancement de Challenger était prévu pour janvier 1986, ce qui ne laissait que quelques mois à McAuliffe pour se préparer. Elle doit se plonger dans un manuel d’entraînement épais d’un pied, ainsi que passer des tests de vision, des tests sur tapis roulant et d’autres tests.

Dès le départ, le lancement semble avoir pris des airs de cauchemar et a été retardé à plusieurs reprises, notamment lors d’une tentative le 26 janvier 1986, qui a été annulée en raison de la pluie. Une autre tentative, le lendemain, a été abandonnée après que les techniciens de la NASA aient eu du mal à réparer un dysfonctionnement de l’écoutille avec une perceuse sans fil.

« Les trois programmes d’information des chaînes de télévision ont présenté le dernier embarras de la NASA », écrit l’auteur. « Le présentateur de CBS, Dan Rather, a qualifié la ‘basse comédie high-tech d’aujourd’hui’ d’embarras, ‘encore un autre retard coûteux de la navette spatiale, avec des visages rouges partout’.  »

C’était le sixième report de la mission très médiatisée, et les autorités étaient déterminées à ce que ce soit le dernier.

La veille du 28 janvier, les températures sur le pas de tir de Floride sont tombées à 22 degrés (NDLR : 22 degres Fahrenheit, soit -5.5 degres Celsius). Les rampes et les caméras de la tour de lancement étaient recouvertes de glace. Lors d’une téléconférence quelques heures avant le lancement, les fabricants des joints toriques ont exprimé leur crainte que le froid ne compromette la navette, mais un responsable de la NASA a répondu de manière tristement célèbre : « Quand voulez-vous que je lance – en avril prochain ? ».

La navette Challenger a procédé à son décollage, malgré des températures beaucoup plus froides que celles de tous les lancements précédents. Le désastre a suivi 72 secondes plus tard.

Alors qu’ils s’élançaient dans les airs, les sept membres d’équipage étaient entassés dans la cabine d’équipage, Scobee, Smith, Onizuka et Resnick se trouvant dans le poste de pilotage au-dessus et McAuliffe, Jarvis et McNair dans le pont intermédiaire sans fenêtres en dessous. Après l’explosion du booster, l’intérieur de la cabine d’équipage, qui était protégé par des tuiles de silicone résistantes à la chaleur et conçues pour résister à la rentrée dans l’atmosphère, n’a pas été brûlé.

L’allumage inattendu du carburant de la fusée lui a donné une poussée soudaine de 2 millions de livres, l’envoyant dans le ciel et écrasant les passagers à l’intérieur avec une force de vingt G – plusieurs fois supérieure aux trois G auxquels leur entraînement les avait habitués.

Une enquête a par la suite conclu que le saut de la force G était « possible à survivre et que la probabilité de blessure est faible ».

La cabine est probablement restée pressurisée, car l’enquête ultérieure n’a montré aucun signe de dépressurisation soudaine qui aurait pu rendre les occupants inconscients. Les astronautes étaient équipés de packs d’air de secours, mais pour des raisons de conception, les réservoirs étaient situés derrière leurs sièges et devaient être activés par les membres d’équipage assis derrière eux.

L’examen de l’épave a montré par la suite que trois des réserves d’air de secours des astronautes avaient été activées, ce qui indique que l’équipage avait survécu aux premières secondes de la catastrophe.

Il est probable que les pilotes du vaisseau ont essayé de prendre le contrôle du vaisseau.

« Que feraient-ils alors ? Scobee et Smith essaieraient de rentrer chez eux », déclare Kerry Joels, ancien scientifique de la NASA, dans le livre.

Smith a apparemment essayé de rétablir le courant dans la navette, en actionnant des interrupteurs sur son panneau de commande.

La cause, cependant, était sans espoir.

La cabine d’équipage a continué à s’élever pendant 20 secondes avant de ralentir, puis de retomber finalement à quelque 12 miles au-dessus de l’océan Atlantique. L’objet a finalement atteint une vitesse terminale de plus de 200 miles par heure avant de s’écraser dans la mer. La descente finale a duré plus de deux minutes.

McAuliffe a été enterrée à Concord dans une tombe non marquée, car son mari craignait que les touristes affluent sur le site.

Après la création d’une commission présidentielle chargée d’examiner la catastrophe en juin 1986, les morceaux de Challenger ont été enterrés dans un silo à missiles inutilisé à Cap Canaveral.

Comme l’a dit plus tard le directeur du Kennedy Space Center, Bob Cabana, « c’était comme s’ils disaient : « Nous voulons oublier tout ça » ».  »