La perte de 100 000 transporteurs due au Covid et au Brexit entraînera des « coupures temporaires des circuits alimentaires », avertissent les experts.

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LISA O’CARROLL

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POSTÉ LE

25 juin 2021

SOURCE

The Guardian

Le pays risque de connaître un été de pénurie alimentaire comparable à une série de « coupures régulières dans le réseau alimentaire » en raison de la perte de 100 000 chauffeurs routiers due au Covid et au Brexit, ont averti les chefs d’entreprise.

Dans une lettre adressée à Boris Johnson, ils ont demandé une intervention urgente pour permettre aux chauffeurs d’Europe de l’Est de revenir dans le pays avec des visas spéciaux, similaires à ceux délivrés aux cueilleurs agricoles, avertissant qu’il y a une « crise » dans la chaîne d’approvisionnement.

Ils ont déclaré que la pénurie de travailleurs dans les entrepôts et les centres de transformation alimentaire a également un impact sur l’emballage des aliments destinés aux rayons des supermarchés.

Les patrons de Tesco ont soulevé la question lors d’une réunion avec la ministre des transports Lady Vere, la semaine dernière, avertissant que les postes vacants créaient 48 tonnes de déchets alimentaires chaque semaine, soit l’équivalent de deux camions.

Des sources de la chaîne de supermarchés ont déclaré que la pénurie de chauffeurs routiers affectait surtout les aliments frais à courte durée de conservation.

James Mee, un producteur de myrtilles de Peterborough, a déclaré que les pénuries d’aliments à courte durée de conservation pourraient également toucher Wimbledon, synonyme de la fraise britannique.

Il a prévenu qu’à moins d’une intervention du gouvernement, les aliments risquaient de pourrir dans les champs. La communauté agricole s’inquiète de la récolte de céréales de la fin de l’été, en plus des fruits mous.

« La société de transport que nous utilisons depuis des années nous a dit qu’elle ne pouvait venir chercher nos fruits qu’une fois par semaine. Or, les fruits n’ont qu’une durée de conservation de cinq jours et nous devons donc les ramasser tous les jours. Si nous ne pouvons pas acheminer nos fruits vers les supermarchés, c’est très grave », a déclaré Mee.

Le Guardian a parlé à un chauffeur polonais, qui vivait dans le pays avant le Brexit, qui est arrivé à l’aéroport de Doncaster Sheffield pour répondre à la crise mais s’est vu refuser l’entrée par les forces frontalières parce qu’il n’avait pas assez de preuves à l’aéroport pour soutenir sa demande de statut de résident permanent.

« Il y a une énorme pénurie de chauffeurs de poids lourds que nous estimons entre 85 000 et 100 000 », a déclaré Richard Burnett, directeur général de la Road Haulage Association.

« Nous sommes à quelques semaines d’un manque sur les étagères, c’est aussi grave que cela », a-t-il ajouté.

Une récente enquête de la RHA auprès de 796 entreprises qui emploient 45 000 chauffeurs a montré que toutes les entreprises avaient des postes vacants.

« Nous disons au gouvernement qu’il doit inscrire de toute urgence les conducteurs de poids lourds sur la liste des professions en pénurie. Nous avons besoin d’un réservoir de main-d’œuvre rapidement car nous ne pouvons pas les former assez vite et nous devons combler cette lacune. Les chauffeurs de poids lourds britanniques vont bientôt partir en vacances d’été, ce qui signifie qu’il n’y aura pas du tout de remplacement. Le problème ne peut donc que s’aggraver », a déclaré Burnett.

Shane Brennan, directeur général de la Cold Chain Federation, qui représente les entrepôts de produits alimentaires réfrigérés dans tout le pays, a déclaré qu’avec l’assouplissement des mesures de confinement, la demande d’entrepôts de produits alimentaires réfrigérés était au niveau de Noël et qu’elle allait s’aggraver à mesure que le pays approchait de la « journée de la liberté » et que les lieux d’accueil ouvraient.

« Je pense que cela va ressembler à une série de coupures de courant en continu : nous allons assister à des pénuries, puis à un réapprovisionnement des rayons, et de nouveau à des pénuries. Cela va continuer aussi longtemps que la demande sera imprévisible et que la main-d’œuvre restera aussi serrée qu’elle l’est », a ajouté Brennan.

La lettre adressée au Premier ministre a été signée par la Food and Drink Federation, la British Frozen Food Federation, la Federation of Wholesale Distributors, la Cold Chain Federation, la British Meat Producers Association et la British Beer and Pub Association.

« Nous sommes convaincus que l’intervention du Premier ministre et du Cabinet est le seul moyen d’éviter que les chaînes d’approvisionnement critiques ne connaissent une défaillance sans précédent et inimaginable. Les supermarchés signalent déjà qu’ils ne reçoivent pas les stocks de nourriture attendus et que, par conséquent, le gaspillage est considérable ».

La lettre accuse également la suppression de la faille fiscale IR35 qui oblige les agences à payer suffisamment pour couvrir l’assurance nationale et les impôts des conducteurs indépendants.

La conduite de camions au Royaume-Uni a été dominée par les conducteurs d’Europe de l’Est ces dernières années, mais le Brexit et Covid ont créé la « tempête parfaite » pour le secteur, a déclaré Burnett.

« Nous ne savons pas si c’est parce que les Européens qui auraient traditionnellement occupé ces postes sont partis à cause du Brexit ou de Covid et ne sont pas encore en mesure de revenir à cause de la pandémie, mais c’est un problème très réel », a déclaré Burnett.

Selon lui, le risque est que, si rien n’est fait rapidement, l’approvisionnement en nourriture en provenance de l’extérieur du Royaume-Uni pourrait également être touché.

Les contrôles liés au Brexit ont été mis en œuvre dans leur intégralité sur le continent le 1er janvier, mais leur mise en place progressive s’étale sur un an au Royaume-Uni, les parcs à camions du Kent et d’autres régions n’étant pas encore totalement opérationnels.

« Si vous superposez la fin de la période de grâce pour les contrôles sur les produits alimentaires et que les Européens ne sont pas encore prêts à faire de la paperasse, nous pourrions être confrontés à un problème vraiment important ici en termes de chaîne d’approvisionnement alimentaire », a déclaré Burnett.

Un porte-parole du ministère des transports a déclaré qu’il avait rencontré des personnalités du secteur « pour discuter de la pénurie de chauffeurs de poids lourds et des solutions possibles en matière de recrutement et de rétention », ajoutant : « La plupart des solutions sont susceptibles d’être commerciales et de provenir de l’industrie, avec des progrès déjà réalisés dans des domaines clés tels que les tests et l’embauche, et une grande attention portée à l’amélioration des salaires, des conditions de travail et de la diversité. »

Le ministère a déclaré que le système d’immigration à points « indique clairement que les employeurs devraient se concentrer sur l’investissement dans notre main-d’œuvre nationale, en particulier ceux qui ont besoin de trouver un nouvel emploi, plutôt que de compter sur la main-d’œuvre de l’étranger ».