BILLINGS, Montana – La sécheresse qui sévit dans l’Ouest américain assèche les cours d’eau, déclenche des incendies de forêt et oblige les agriculteurs à se battre pour trouver de l’eau. Prochaine étape : une invasion de sauterelles voraces.

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25 juin 2021

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The New York Post

Les responsables fédéraux de l’agriculture lancent ce qui pourrait devenir leur plus grande campagne d’élimination des sauterelles depuis les années 1980, dans le cadre d’une épidémie de ces insectes qui aiment la sécheresse et dont les éleveurs de bétail craignent qu’ils dépouillent les terres de pâturage publiques et privées.

Dans le comté de Phillips, au centre du Montana, à plus de 80 km de la ville la plus proche, Frank Wiederrick a déclaré qu’un grand nombre de sauterelles ont commencé à apparaître dans la prairie entourant son ranch ces derniers jours. Elles commencent déjà à dénuder les arbres autour de sa maison.

« Elles sont partout », a déclaré Wiederrick. « La sécheresse et les sauterelles vont de pair et elles sont en train de nous nettoyer ».

Les sauterelles prospèrent par temps chaud et sec, et les populations étaient déjà en hausse l’année dernière, ce qui prépare le terrain pour une épidémie encore plus importante en 2021. Selon les scientifiques, de telles épidémies pourraient devenir plus fréquentes à mesure que le changement climatique modifie le régime des précipitations.

Afin d’atténuer les dommages économiques causés par les sauterelles, le ministère américain de l’agriculture a commencé cette semaine à effectuer des pulvérisations aériennes du pesticide diflubenzuron pour tuer les nymphes de sauterelles avant qu’elles ne deviennent adultes. Environ 3 000 miles carrés du Montana devraient être pulvérisés, soit environ deux fois la superficie du Rhode Island.

Les responsables de l’agriculture avaient vu venir l’infestation de cette année, après qu’une étude réalisée en 2020 ait révélé des concentrations denses de sauterelles adultes sur environ 141 000 kilomètres carrés (55 000 miles carrés) dans l’Ouest. Une « carte des risques » de sauterelles établie en 2021 montre des densités d’au moins 15 insectes par mètre carré dans de vastes régions du Montana, du Wyoming et de l’Oregon et dans certaines parties de l’Idaho, de l’Arizona, du Colorado et du Nebraska.

Si rien n’est fait, les responsables fédéraux ont déclaré que les dégâts agricoles causés par les sauterelles pourraient devenir si graves qu’ils pourraient faire grimper les prix du bœuf et des cultures.

L’ampleur du programme a alarmé les écologistes qui affirment que la pulvérisation à grande échelle tuera de nombreux insectes, notamment des araignées et d’autres prédateurs de sauterelles, ainsi que des espèces en difficulté comme les papillons monarques. Ils craignent également que les pesticides ne détruisent les exploitations biologiques voisines des zones de pulvérisation.

« Nous parlons de zones naturelles qui sont pulvérisées, il ne s’agit pas de terres cultivées », a déclaré Sharon Selvaggio, ancienne biologiste du U.S. Fish and Wildlife Service, qui travaille aujourd’hui pour la Xerces Society, un groupe de conservation spécialisé dans les insectes.

Les responsables gouvernementaux affirment qu’ils pulvériseront des pesticides à faible concentration et qu’ils réduiront la zone traitée en pulvérisant alternativement une bande de terres de parcours, puis en sautant la bande suivante. L’objectif est de tuer les sauterelles qui passent d’une bande à l’autre tout en épargnant les autres insectes qui ne se déplacent pas aussi loin.

Si la pulvérisation est retardée et que les sauterelles deviennent plus grandes et plus résistantes, les fonctionnaires fédéraux pourraient avoir recours à deux pesticides plus toxiques – le carbaryl et le malathion, selon des documents gouvernementaux.

Selon Selvaggio, les pesticides pourraient dériver vers des zones non ciblées et tuer des insectes utiles tels que les abeilles qui pollinisent les cultures. « La toxicité est plus que suffisante pour tuer les abeilles », a-t-elle déclaré. « Ce n’est pas une protection adéquate ».

Les agriculteurs biologiques sont divisés sur la pulvérisation. Certains craignent de perdre leur certification biologique pendant des années s’ils mettent par inadvertance des pesticides sur leurs cultures, tandis que d’autres sont prêts à tolérer la pulvérisation par déférence pour les problèmes de leurs voisins, a déclaré Jamie Ryan Lockman, directeur d’Organic Montana.

Le groupe commercial ne va pas contester les pulvérisations mais souhaite que les agriculteurs biologiques soient protégés et que le gouvernement recherche des alternatives aux produits chimiques pour les futures épidémies.

Avec l’apparition des sauterelles de cette année, elles commencent à concurrencer le bétail pour la nourriture dans l’est aride du Montana, où les ranchs individuels peuvent s’étendre sur des milliers d’acres (hectares) de terres de parcours privées et publiques.

Les sauterelles commencent par manger les plantes tendres, puis se dirigent vers les plantes adultes et les têtes de semences des cultures céréalières, les tuant, a déclaré Marko Manoukian, agent de vulgarisation agricole de l’université d’État du Montana dans le comté de Phillips. Les agriculteurs peuvent souscrire une assurance pour les cultures endommagées, alors que les éleveurs n’ont aucun recours lorsque les sauterelles arrachent la végétation des terres publiques.

« Elles sont en concurrence avec nos ressources alimentaires », a déclaré M. Manoukian.

Une infestation typique peut enlever 20 % du fourrage du parcours et avoir un impact de 900 millions de dollars, selon une étude de l’Université du Wyoming de 2012 citée par les responsables fédéraux.

Dans son ranch, non loin du Charles M. Russell National Wildlife Refuge, Frank Wiederrick se prépare à vendre jusqu’à 70 % de ses vaches cet été, car il craint qu’elles n’aient pas assez de nourriture.

Le programme de lutte contre les sauterelles mis en place par le gouvernement fédéral remonte aux années 1930, époque à laquelle les infestations couvraient des millions d’hectares dans 17 États de l’Ouest. Après l’échec des efforts locaux, le Congrès a confié au ministère de l’agriculture la responsabilité de lutter contre ces insectes sur les terres de parcours fédérales.

La dernière épidémie d’une ampleur comparable à celle de cette année a duré de 1986 à 1988. Près de 20 millions d’acres ont été traités avec 5 millions de litres de malathion, selon les chercheurs.

Les sauterelles visées comprennent environ une douzaine des centaines d’espèces indigènes de l’Ouest. La sécheresse leur est bénéfique en partie parce qu’elle réduit l’exposition des œufs de sauterelles aux parasites mortels qui ont besoin d’humidité, a déclaré Chelse Prather, une écologiste spécialiste des insectes de l’Université de Dayton.

L’épidémie de cette année atteindra son apogée dans environ deux mois, lorsque les insectes atteindront 5 à 7,6 centimètres de long et deviendront si nombreux qu’ils commenceront à manger plus de matière végétale que le bétail, a expliqué Prather.

Les sauterelles commencent à mourir lorsqu’il n’y a plus rien à manger, a ajouté Prather, « mais à ce moment-là, elles ont probablement déjà… pondu leurs œufs pour l’année prochaine ».