Un ancien analyste des renseignements de l’armée de l’air affirme que sa culpabilité d’avoir participé à des frappes mortelles de drones en Afghanistan l’a conduit à divulguer à un journaliste des secrets gouvernementaux sur le programme de drones.

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MATTHEW BARAKAT, AP

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22 juillet 2021

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ABC News

ALEXANDRIA, Va. — Un ancien analyste des renseignements de l’armée de l’air a déclaré que sa culpabilité d’avoir participé à des frappes mortelles de drones en Afghanistan l’a conduit à divulguer des secrets gouvernementaux sur le programme de drones à un journaliste.

Daniel Hale, de Nashville (Tennessee), doit être condamné mardi par le tribunal fédéral de district d’Alexandrie après avoir plaidé coupable d’avoir violé la loi sur l’espionnage en divulguant des documents top secrets.

Dans les documents judiciaires déposés jeudi, les avocats de Hale ont demandé qu’il soit condamné à une peine de 12 à 18 mois, ce qui serait bien en deçà des recommandations en matière de peines.

Dans une lettre de 11 pages écrite à la main depuis la prison d’Alexandria où il est détenu, Hale expose les raisons qui l’ont poussé à enfreindre la loi, décrivant son regret et son horreur lorsqu’il a vu des vidéos horribles d’Afghans tués en partie parce que son travail a permis de les retrouver.

Il explique que lorsqu’il a été déployé en Afghanistan en 2012, son travail consistait à repérer les signaux de téléphones portables liés à des personnes considérées comme des combattants ennemis.

« Pas un jour ne passe sans que je m’interroge sur la justification de mes actions », a écrit Hale.

Sa culpabilité est aggravée par la nature clinique du programme de frappes de drones, dans lequel les cibles afghanes sont tuées en vaquant à leurs occupations quotidiennes – avec parfois des civils innocents tués en tant que dommages collatéraux – plutôt que sur un champ de bataille traditionnel.

« Le fusilier victorieux, incontestablement pris de remords, garde au moins son honneur intact en ayant affronté son ennemi sur le champ de bataille », écrit Hale. « Mais qu’est-ce que j’aurais pu faire pour faire face aux indéniables cruautés que j’ai perpétrées ? ».

En conséquence, dit-il, sa conscience l’a contraint à divulguer des détails sur le programme à un journaliste d’investigation qu’il avait déjà rencontré. Les documents montraient, entre autres, que le programme de drones n’était pas aussi précis que le gouvernement le prétendait pour éviter la mort de civils.

Hale a divulgué les documents après avoir quitté l’armée de l’air et pris un emploi civil avec un entrepreneur affecté à la National Geospatial-Intelligence Agency, où il a travaillé pendant une brève période en 2014 en tant que toponymiste, utilisant son expertise en langue chinoise pour aider à étiqueter les cartes.

Les avocats de Hale font valoir dans les documents judiciaires que ses motifs altruistes, et le fait que le gouvernement n’a pas démontré que les fuites ont causé un préjudice réel, devraient être pris en compte pour une peine légère.

« Il a commis l’infraction pour attirer l’attention sur ce qu’il croyait être une conduite immorale du gouvernement, commise sous le couvert du secret et contraire aux déclarations publiques du président Obama de l’époque concernant la précision présumée du programme de drones de l’armée américaine », ont écrit les avocats de la défense Todd Richman et Cadence Mertz.

Les procureurs, cependant, disent que la divulgation des documents classifiés avait le potentiel de causer de sérieux dommages. Dans les documents relatifs à la peine, les procureurs Gordon Kromberg et Alexander Berrang écrivent que les documents divulgués par Hale ont été trouvés dans une compilation Internet de matériel conçu pour aider les combattants de l’État islamique à éviter d’être détectés.

« Grâce aux actions de Hale, les terroristes les plus vicieux du monde ont obtenu des documents classés « secrets » et « très secrets » par les États-Unis et ont pensé que ces documents étaient suffisamment précieux pour être diffusés à leurs propres adeptes dans leurs propres manuels », ont écrit Kromberg et Berrang.

Les procureurs affirment que les fuites de Hale étaient plus graves que celles de Reality Winner, un ancien contractant de la National Security Agency qui a été condamné à une peine de cinq ans, la plus longue infligée à un dénonciateur poursuivi pour avoir divulgué des documents classifiés à un journaliste en vertu de l’Espionage Act.

Les procureurs ne demandent pas de peine de prison spécifique, mais affirment qu’une peine appropriée serait « nettement plus longue » que les 63 mois imposés à Winner.