L’action en justice intervient presque deux ans jour pour jour après la mort d’Epstein en prison.

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JAMES HILL

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9 août 2021

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ABC News

Une victime présumée du délinquant sexuel Jeffrey Epstein a intenté lundi une action en justice contre le prince Andrew de Grande-Bretagne, accusant le royal de 61 ans d’avoir abusé sexuellement d’elle dans le manoir d’Epstein à Manhattan et ailleurs alors qu’elle était âgée de moins de 18 ans, selon des documents judiciaires.

L’action en justice, intentée par Virginia Roberts Giuffre devant un tribunal fédéral de New York, intervient presque deux ans jour pour jour après la mort d’Epstein dans une prison new-yorkaise alors qu’il attendait son procès pour conspiration et trafic sexuel d’enfants. L’action en justice intervient également quelques jours avant la date d’expiration d’une loi de l’État de New York qui permet aux victimes présumées d’abus sexuels dans l’enfance de déposer des plaintes civiles qui, autrement, pourraient être interdites par les lois de prescription.

« Si elle ne le fait pas maintenant, elle lui permettra d’échapper à toute responsabilité pour ses actes », a déclaré à ABC News l’avocat de Giuffre, David Boies, président de Boies, Schiller Flexner. « Et Virginia s’est engagée à essayer d’éviter les situations où des personnes riches et puissantes échappent à toute responsabilité pour leurs actions ».

L’action en justice vise à obtenir des dommages-intérêts compensatoires et punitifs non spécifiés et accuse Andrew d’agression sexuelle et d’infliction intentionnelle de détresse émotionnelle.

« Il y a vingt ans, la richesse, le pouvoir, la position et les relations du prince Andrew lui ont permis d’abuser d’une enfant effrayée et vulnérable, sans personne pour la protéger. Il est grand temps qu’il soit tenu de rendre des comptes », peut-on lire dans l’action en justice.

Contacté lundi en fin de journée, un porte-parole du prince Andrew, basé au Royaume-Uni, a déclaré qu’il n’y aurait aucun commentaire sur la plainte.

« Je tiens le prince Andrew responsable de ce qu’il m’a fait. Les puissants et les riches ne sont pas exempts d’être tenus responsables de leurs actes. J’espère que d’autres victimes verront qu’il est possible de ne pas vivre dans le silence et la peur, mais que l’on peut reconquérir sa vie en parlant et en demandant justice », a déclaré Mme Giuffre, par l’intermédiaire de ses avocats, dans une déclaration à ABC News.

« Je ne suis pas arrivée à cette décision à la légère. En tant que mère et épouse, ma famille passe avant tout. Je sais que cette action me soumettra à de nouvelles attaques de la part du prince Andrew et de ses mères porteuses. Mais je savais que si je ne poursuivais pas cette action, je les laisserais tomber, eux et les victimes, partout dans le monde », indique la déclaration.

Giuffre, qui est aujourd’hui une mère de famille de 38 ans vivant en Australie, a accusé pour la première fois le prince d’avoir commis des abus sexuels dans des documents judiciaires publics en décembre 2014, dans le cadre d’un procès intenté par des victimes présumées d’Epstein contre le ministère américain de la Justice. Ce procès remettait en cause l’accord clément conclu par Epstein avec les procureurs fédéraux en Floride en 2008.

Giuffre a allégué dans ces documents judiciaires qu’Epstein et son associée de longue date, Ghislaine Maxwell, lui ont ordonné d’avoir des relations sexuelles avec Andrew à trois reprises en 2001, à Londres, à New York et dans les îles Vierges américaines.

Ses affirmations ont été démenties avec véhémence par Maxwell et par Buckingham Palace au nom du prince, deuxième fils de la reine Elizabeth II de Grande-Bretagne.

« Il est catégoriquement nié que [le prince Andrew] ait eu toute forme de contact ou de relation sexuelle avec [Giuffre]. Les allégations faites sont fausses et sans aucun fondement », indique le communiqué du Palais.

Depuis lors, les avocats de Giuffre affirment qu’ils ont tenté à plusieurs reprises d’engager des discussions avec le prince Andrew ou ses conseillers au sujet de ses allégations, dans le but d’éviter un procès. Mais ces efforts, selon Boies, ont été ignorés.

« Depuis 2015, nous avons essayé d’avoir un dialogue avec le prince Andrew ou ses avocats », a déclaré Boies. « Nous lui avons donné toutes les occasions de fournir toute explication ou contexte qu’il pourrait avoir. Nous avons essayé de parvenir à une résolution sans la nécessité d’un procès. Le Prince Andrew et ses avocats n’ont absolument pas réagi. »

La lettre la plus récente adressée à l’équipe juridique présumée du prince a été envoyée le mois dernier et avertissait qu’une action en justice serait bientôt engagée si le prince n’acceptait pas d’entamer des discussions en vue d’une résolution alternative, selon le document déposé au tribunal lundi.

« Si elle avait simplement omis d’intenter un procès maintenant, cela aurait validé les tactiques d’obstruction qu’Andrew et ses conseillers ont employées », a déclaré Boies.

Depuis près de dix ans, le prince fait l’objet d’un examen minutieux pour son association avec Epstein, un financier multimillionnaire qui fait l’objet d’enquêtes étatiques et fédérales depuis le milieu des années 2000 pour avoir prétendument recruté des jeunes filles mineures pour des massages et des rapports sexuels illicites.

Epstein a d’abord évité les charges fédérales liées aux allégations d’abus sur près de trois douzaines de filles en acceptant de plaider coupable pour deux charges comparativement mineures devant un tribunal d’État de Floride en 2008. Il n’a purgé que 13 mois d’une peine de 18 mois dans une prison de comté.

Le prince Andrew, qui a déclaré avoir rencontré Epstein pour la première fois en 1999, a été mêlé à la controverse fin 2010 lorsqu’il a été photographié marchant avec le délinquant sexuel condamné dans Central Park à New York, peu après la fin de la peine d’Epstein en Floride.

Epstein a été à nouveau inculpé, en juillet 2019, dans un acte d’accusation fédéral à deux volets pour trafic sexuel d’enfants et complot pour des crimes présumés à New York et en Floride entre 2002 et 2005. Il est mort en prison le 10 août d’un suicide apparent.

Suite à ces nouvelles accusations contre Epstein, le prince s’est à nouveau retrouvé sous la loupe de la presse et des procureurs pour son association avec Epstein, à la fois avant et après que le riche financier ait été désigné comme un délinquant sexuel.

Dans une rare interview télévisée avec la BBC en novembre 2019, Andrew a catégoriquement nié les allégations de Giuffre selon lesquelles il aurait eu des contacts sexuels avec elle. Il a affirmé n’avoir aucun souvenir de l’avoir jamais rencontrée et a suggéré qu’une photo largement diffusée de lui avec son bras autour de la taille de Giuffre, alors âgée de 17 ans, qui aurait été prise par Epstein dans la maison londonienne de Maxwell en 2001, pourrait avoir été trafiquée.

« Je ne crois pas que cette photographie ait été prise de la manière suggérée », a-t-il déclaré. « Je pense que, d’après les enquêtes que nous avons menées, vous ne pouvez pas prouver si cette photographie est truquée ou non, parce que c’est une photographie d’une photographie d’une photographie. Il est donc très difficile d’être en mesure de le prouver, mais je ne me souviens pas que cette photographie ait jamais été prise. »

Le prince a également soutenu qu’il avait un alibi pour la date de la rencontre présumée, affirmant qu’il était à la maison avec sa fille, Béatrice.

« J’étais à la maison », a déclaré le prince. « J’étais avec les enfants et j’avais emmené Beatrice à une fête au Pizza Express à Woking à 4 ou 5 heures de l’après-midi, je suppose. Et puis, comme la duchesse était absente, nous avons une règle simple dans la famille : quand l’un est absent, l’autre est là. À l’époque, j’étais en congé de fin de carrière dans la Royal Navy, donc j’étais à la maison. »

L’interview du prince a été sévèrement critiquée par la presse britannique et, dans les jours qui ont suivi, il a publié une nouvelle déclaration reconnaissant que son « ancienne association » avec Epstein était devenue une distraction majeure pour la famille royale, et il s’est retiré de ses fonctions officielles.

Il a promis dans cette déclaration qu’il serait prêt à « aider toute agence d’application de la loi appropriée dans ses enquêtes ».

Mais Geoffrey Berman, alors procureur des États-Unis à Manhattan, a publiquement rappelé au prince quelques mois plus tard qu’il n’avait pas tenu sa promesse. Lors d’une conférence de presse devant l’hôtel particulier d’Epstein à New York au début de l’année dernière, Berman a déclaré que le prince Andrew n’avait fourni « aucune coopération ».

Le dépôt de la cour de Giuffre lundi contient une copie de la photographie d’elle se tenant aux côtés d’Andrew, ainsi que des références aux dossiers de vol des avions privés d’Epstein qui indiquent que Giuffre était un passager fréquent vers des destinations aux États-Unis et à l’étranger alors qu’elle avait moins de 18 ans.

Giuffre soutient dans son procès que le prince a eu les actes sexuels allégués avec elle « en sachant qu’elle était une victime de la traite sexuelle forcée à avoir des actes sexuels avec lui » et qu’il était conscient de son âge. Elle affirme qu’elle n’a pas consenti à avoir des relations sexuelles avec le prince.

« [Giuffre] a été contrainte par des menaces expresses ou implicites d’Epstein, Maxwell et/ou du Prince Andrew de se livrer à des actes sexuels avec le Prince Andrew, et craignait la mort ou des blessures physiques pour elle-même ou pour une autre personne, ainsi que d’autres répercussions si elle désobéissait à Epstein, Maxwell et au Prince Andrew en raison de leurs relations puissantes, de leur richesse et de leur autorité », affirme la plainte.

Giuffre a déjà réglé deux procès fédéraux qu’elle avait intentés en rapport avec ses allégations selon lesquelles elle avait été recrutée par Maxwell et Epstein pour une vie de servitude sexuelle au profit d’Epstein et d’autres hommes puissants. Elle a conclu un accord avec Epstein en 2009 et un accord à l’amiable dans sa plainte pour diffamation contre Maxwell en 2017. Dans les deux cas, il n’y a eu aucune admission d’actes répréhensibles et les conditions financières des règlements n’ont pas été divulguées.

Maxwell, dans sa déposition dans l’affaire de diffamation, a nié les allégations de Giuffre et a décrit son accusatrice comme une « menteuse absolue ».

« Elle a menti à plusieurs reprises, souvent, et est juste une affreuse fantaisiste », a déclaré Maxwell lors d’une déposition en 2016.

Maxwell, qui attend actuellement son procès pour avoir aidé Epstein à abuser de quatre filles mineures, a nié avoir recruté Giuffre pour des activités sexuelles avec Epstein et nié avoir donné des instructions à Giuffre pour avoir des relations sexuelles avec le prince ou d’autres hommes.

« Je n’ai jamais vu d’activités sexuelles inappropriées avec Jeffrey, jamais », a déclaré Maxwell.

Maxwell a plaidé non coupable pour toutes les accusations portées contre elle. Elle n’a pas été inculpée en relation avec les allégations d’abus sexuels de Giuffre, bien qu’elle soit confrontée à deux accusations de parjure pour de fausses déclarations présumées dans les dépositions de 2016.

Boies a déclaré lundi à ABC News qu’il espérait que le procès aboutisse enfin à ce que le prince Andrew accepte de répondre aux questions sous serment.

« C’est une chose de m’ignorer. C’est une autre chose d’ignorer le processus judiciaire de l’État de New York et des États-Unis », a déclaré Boies. « Si le Prince Andrew ne prend pas au sérieux la règle de droit dans ce pays, il est très mal conseillé. Il s’agit d’un procès sérieux, et la cour le prendra au sérieux. Nous le prenons au sérieux. S’il ne le prend pas au sérieux, c’est à ses risques et périls. »