En 1934, une affirmation colossale parvient aux médias américains : Il y a eu un complot pour renverser le président Franklin D. Roosevelt, en faveur d’un gouvernement fasciste.

NDLR : Dans les années 30, il y avait un complot fasciste pour renverser le gouvernement américain. [Ils] ont approché le mauvais gars pour le diriger. Dites-moi encore que les « complots » n’existent pas…

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29 mars 2022

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Censée être en préparation depuis 1933, la conspiration a été revendiquée par une source très visible et fiable : Le major général Smedley Butler, l’un des héros de guerre les plus décorés de son époque.

Plus incroyables encore étaient ses affirmations sur les personnes impliquées dans le complot – des noms respectés comme Robert Sterling Clark, Grayson M.P. Murphy et Prescott Bush. Alors que les médias de l’époque se sont moqués de l’histoire de Butler, des archives récemment découvertes ont révélé la vérité derrière les affirmations du major général Butler.

Qui était Smedley Butler ?

Né en 1881, le major général Smedley Butler est le fils aîné d’une famille de quakers de West Chester, en Pennsylvanie. Butler est issu d’une lignée de fonctionnaires : son père, Thomas Butler, était un représentant de l’État de Pennsylvanie au Congrès, et son grand-père maternel, Smedley Darlington, était également un membre républicain du Congrès.

Butler a servi dans plusieurs conflits mondiaux majeurs, notamment la guerre hispano-américaine, la guerre philippo-américaine, la rébellion des Boxers et la Première Guerre mondiale. Au cours de son service, Butler s’est fait connaître pour sa bravoure et son leadership implacable au combat, et il a été récompensé par plusieurs distinctions, notamment plusieurs médailles d’honneur, une médaille de service distingué de l’armée, une médaille de service distingué du corps des Marines et une médaille de service distingué de la marine.

Au total, Butler a servi pendant 34 ans dans le corps des Marines, et a obtenu 16 médailles pour son temps de service. Il est actuellement le vétéran des Marines le plus décoré de tous les temps. Il est mort en 1940 à l’âge de 58 ans.

L’intrigue des affaires

Après avoir quitté le service, Butler a occupé de nombreux rôles, mais il est devenu plus connu pour son activisme. Les diverses accolades de Butler ont fait de lui un nom connu de tous après la Première Guerre mondiale, et il était bien connu dans les cercles d’anciens combattants comme un champion des droits des anciens combattants. Il soutient notamment la Bonus Army, un important groupe d’anciens combattants et de partisans des anciens combattants qui font pression sur le Congrès pour obtenir le paiement des obligations émises en faveur des anciens combattants avant la guerre.

Cette image publique positive, et la capacité démontrée de rallier les gens sous sa direction, sont peut-être la raison pour laquelle Butler a été approché par Gerald C. MacGuire et Bob Doyle en 1933. MacGuire, un vendeur d’obligations, et Doyle sont membres de l’American Legion, une organisation destinée à soutenir les droits et les opportunités des vétérans.

Lors de leur première rencontre avec Butler, MacGuire et Doyle demandent au major général de prendre la parole lors d’une convention de la Légion à Chicago, affirmant qu’ils veulent mettre en évidence les différents problèmes liés à la direction de la Légion. Butler est d’abord ouvert à cette idée, sachant que la Légion a plusieurs problèmes administratifs qui compromettent en fin de compte les avantages des anciens combattants.

Cependant, au cours des rencontres suivantes avec les deux hommes, Butler a rapidement commencé à soupçonner que quelque chose clochait. Lors de leur deuxième rencontre, MacGuire a montré à Butler des relevés bancaires s’élevant à plus de 100 000 dollars américains (évalués à près de 2 millions de dollars aujourd’hui), qu’il espérait que Butler utiliserait pour amener les partisans des anciens combattants à la convention. Le major général est stupéfait : il y a très peu de chances qu’un groupe d’anciens combattants ait pu réunir une telle somme d’argent. Le discours que MacGuire demande à Butler de prononcer est encore pire : il n’a pas grand-chose à voir avec les affaires des anciens combattants, mais plutôt avec la récente décision du président Franklin Delano Roosevelt d’abandonner l’étalon-or.

L’abandon de l’étalon-or est un point de friction majeur pour de nombreux hauts fonctionnaires et banquiers du pays en 1933. Bien que l’argent adossé à l’or pose plusieurs problèmes reconnus (comme la dépendance à l’égard de la production d’or et l’instabilité des prix à court terme), de nombreux banquiers craignent que leurs prêts adossés à l’or ne soient pas entièrement remboursés par les nouvelles politiques du président.

L’abandon de l’étalon-or ne fait qu’ajouter à d’autres préoccupations concernant les politiques de Roosevelt, en particulier ses projets de subventions et d’emplois pour les pauvres, que les hommes d’affaires et les politiciens conservateurs considèrent comme une indication des penchants socialistes de Roosevelt, ou (pire encore) d’un communiste. Butler peut sentir ce mécontentement lorsqu’il demande à rencontrer le supérieur de MacGuire, et se retrouve à parler avec Robert Sterling Clark, héritier de la fortune de Singer Sewing. Clark a été beaucoup plus franc que MacGuire, disant à Butler que son véritable intérêt était de préserver l’étalon-or, affirmant même qu’il « avait 30 millions de dollars et était prêt à en dépenser la moitié pour sauver l’autre moitié ».

Butler, fidèle à sa forme patriotique, a refusé catégoriquement l’offre de prononcer le discours à la convention de Chicago. Après s’être séparé de MacGuire et de Clark, il a eu peu de nouvelles des deux hommes jusqu’à ce que MacGuire commence à voyager en Europe dans le cadre d’un voyage financé par Clark. MacGuire commence à envoyer des cartes postales à Butler depuis différents pays d’Europe, notamment l’Italie, l’Allemagne et la France.

De retour aux États-Unis, MacGuire convoque une autre réunion avec Butler, où il est beaucoup plus transparent sur ses plans : Admettant que l’argent qu’il avait rassemblé provenait principalement de capitaines d’industrie, MacGuire dit à Butler qu’il avait voyagé en Europe pour voir comment les anciens combattants opéraient au sein des gouvernements étrangers. Après avoir écarté les gouvernements de l’Allemagne et de l’Italie, il a décrit une facette du gouvernement français qui était assez bien gérée par des anciens combattants.

Ces diverses observations ont amené MacGuire à croire que la seule façon de sauver le pays des politiques « malheureuses » de FDR était de créer un État militaire dirigé par d’anciens militaires, Roosevelt servant de figure de proue plutôt que de véritable leader. Butler demande à MacGuire ce qu’il attend de lui, et on lui répond qu’il serait le chef idéal de ces anciens combattants, lui promettant une armée de 500 000 hommes et le soutien financier d’un assortiment de riches hommes d’affaires, à condition qu’il soit prêt à mener une marche pacifique sur la Maison Blanche pour déloger Roosevelt.

L’enquête de la commission McCormack-Dickstein

Étonné par les plans de MacGuire, Butler savait qu’il aurait besoin de quelqu’un pour corroborer son histoire s’il voulait empêcher le coup d’État prévu. Ayant déjà travaillé comme capitaine de police à Philadelphie, Butler s’adresse à Paul Comly French, rédacteur du Philadelphia Record, qui accepte également de rencontrer MacGuire. Au cours de cette rencontre, MacGuire a déclaré à French qu’il pensait qu’un État fasciste était la seule réponse pour l’Amérique, et que Smedley était le « leader idéal » car il « pouvait organiser un million d’hommes en une nuit ».

Armé du témoignage mutuel de French, Butler se présente devant la commission du Congrès McCormack-Dickstein, également connue sous le nom de Commission spéciale sur les activités anti-américaines, pour révéler ce qu’il sait du complot visant à s’emparer de la présidence en novembre 1934. La commission a d’abord écarté une grande partie du témoignage de Butler (elle a même écrit dans son rapport initial qu’elle ne voyait aucune raison de citer à comparaître des hommes comme John W. Davis, un ancien espoir présidentiel, ou Thomas W. Lamont, un associé de J.P. Morgan & Company).

Cependant, avec le témoignage de French et le témoignage erratique de MacGuire, le comité a commencé à enquêter davantage sur le complot. Les rapports finaux de la commission chantent une autre chanson, estimant que toutes les affirmations de Butler peuvent être corroborées comme étant factuelles. Toutefois, ils soulignent également que le complot est loin d’avoir été mis en œuvre et qu’il n’est pas certain que les plans se concrétisent un jour.

Rapidement connu sous les noms de « Coup d’État de la Maison Blanche » et de « Putsch de Wall Street », de nombreuses sources d’information majeures ont tourné en dérision les affirmations de Butler, le rapport final de la commission n’ayant pas été rendu public. Les personnes impliquées, de la famille DuPont à Prescott Bush, le grand-père du futur président George W. Bush, se sont moquées des affirmations de Butler. Les preuves de la validité du témoignage de Butler n’ont été publiées qu’au 21e siècle, lorsque les documents du comité ont été publiés dans le domaine public. Personne n’a jamais été poursuivi en relation avec le complot.

Butler, quant à lui, a continué à défendre les anciens combattants. Il est également devenu un farouche opposant au capitalisme, qui, selon lui, alimentait les efforts de guerre. Ses opinions ont été publiées dans son célèbre petit livre intitulé War is a Racket, paru en 1935. Il est impossible de dire jusqu’où le complot visant à renverser le président aurait pu aller sans l’intervention de Butler, mais une chose est sûre : son échec est l’œuvre d’un général de division patriote, et de son amour de la démocratie qui a duré toute sa vie.