NEW ORLEANS (AP) – Le FBI a ouvert une enquête élargie sur les abus sexuels commis dans l’église catholique romaine de la Nouvelle-Orléans depuis des décennies, une rare incursion fédérale dans ce type d’affaires visant spécifiquement à déterminer si les prêtres ont emmené des enfants au-delà des frontières de l’État pour les agresser, ont déclaré à l’Associated Press des responsables et d’autres personnes connaissant bien l’enquête.

AUTEUR

JIM MUSTIAN

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29 juin 2022

SOURCE

AP

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Plus d’une douzaine de victimes d’abus présumés ont été interrogées cette année dans le cadre de l’enquête qui examine, entre autres, si les prêtres prédateurs peuvent être poursuivis en vertu de la loi Mann, une loi plus que centenaire contre le trafic sexuel qui interdit d’emmener quelqu’un au-delà des frontières de l’État pour des relations sexuelles illicites.

Certaines des affaires de la Nouvelle-Orléans en cours d’examen font état d’abus commis par des membres du clergé lors de voyages dans des camps du Mississippi ou dans des parcs d’attractions au Texas et en Floride. Et si certaines plaintes datent de plusieurs décennies, les violations de la loi Mann sont notamment imprescriptibles.

« La route a été longue et le simple fait que quelqu’un de si haut placé nous croit signifie le monde pour nous », a déclaré un ancien enfant de chœur qui a affirmé que son agresseur l’avait emmené en voyage au Colorado et en Floride et avait abusé de lui à partir des années 1970, alors qu’il était en cinquième année. L’AP n’identifie généralement pas les personnes qui disent avoir été agressées sexuellement.

Le FBI s’est refusé à tout commentaire, tout comme la police d’État de Louisiane, qui participe à l’enquête. L’archidiocèse de la Nouvelle-Orléans a refusé de discuter de l’enquête fédérale.

« Je préférerais ne pas poursuivre cette conversation », a déclaré l’archevêque Gregory Aymond à l’AP.

L’enquête pourrait aggraver le péril juridique de l’archidiocèse, qui se débat dans une faillite provoquée par une avalanche de procès pour abus sexuels et d’allégations selon lesquelles les dirigeants de l’église ont fermé les yeux sur des générations de prêtres prédateurs.

Les enquêteurs fédéraux envisagent maintenant de demander l’accès à des milliers de documents secrets de l’église produits par les procès et protégés par une ordonnance de confidentialité de grande envergure dans le cadre de la faillite, selon les personnes qui connaissent bien l’enquête, qui n’étaient pas autorisées à en parler et qui ont parlé à l’AP sous couvert d’anonymat. Ces documents documenteraient des années de plaintes pour abus, des entretiens avec des membres du clergé accusés et une tendance des dirigeants de l’église à transférer les prêtres à problèmes sans signaler leurs crimes aux autorités judiciaires.

« Il s’agit en fait d’une affaire importante, et cela devrait être encourageant pour les victimes », a déclaré Marci Hamilton, professeur à l’Université de Pennsylvanie et directrice de Child USA, un groupe de réflexion axé sur la prévention des abus envers les enfants. « Le FBI s’est rarement impliqué dans les scandales d’abus sexuels commis par le clergé. Ils ont traîné les pieds dans tout le pays en ce qui concerne l’Église catholique. »

Le ministère de la Justice des États-Unis a eu du mal à trouver un lien fédéral pour poursuivre les abus du clergé, se heurtant à des impasses dans des cas aussi explosifs que ceux décrits dans le rapport du grand jury de Pennsylvanie de 2018 qui a révélé une dissimulation systématique par les dirigeants de l’église. La même année, les procureurs fédéraux ont cité à comparaître les dossiers de l’église de Buffalo, dans l’État de New York, dans le cadre d’une enquête qui est également restée sans suite.

« La question a toujours été de déterminer quel est le crime fédéral », a déclaré Peter G. Strasser, l’ancien procureur des États-Unis à la Nouvelle-Orléans qui a refusé d’engager des poursuites en 2018 après que l’archidiocèse a publié une liste de 57 membres du clergé « accusés de manière crédible », une liste dont une analyse de l’AP a révélé qu’elle avait été sous-estimée d’au moins 20 noms.

M. Strasser a déclaré qu’il croyait « naïvement » qu’une affaire fédérale était possible, mais qu’il s’est heurté à une foule d’obstacles, notamment la complexité de « mettre l’église en procès » pour des accusations telles que la conspiration.

Mais ces dernières années, les procureurs fédéraux ont utilisé la loi Mann, plus étroitement ciblée, pour obtenir des condamnations dans une variété d’affaires d’abus, notamment contre la star du R&B R. Kelly pour avoir utilisé sa célébrité pour exploiter sexuellement des filles, et contre Ghislaine Maxwell pour avoir aidé le financier Jeffrey Epstein à abuser sexuellement d’adolescentes. En 2013, un juge fédéral de l’Indiana a condamné un pasteur baptiste à 12 ans de prison pour avoir emmené une jeune fille de 16 ans au-delà des frontières de l’État à des fins sexuelles.

Parmi les prêtres qui font l’objet d’un examen fédéral à la Nouvelle-Orléans figure Lawrence Hecker, un homme de 90 ans retiré du ministère en 2002 à la suite d’accusations d’avoir abusé « d’innombrables enfants. » Hecker est accusé d’avoir abusé d’enfants il y a plusieurs dizaines d’années lors de voyages à l’extérieur de l’État, et d’autres plaintes contre lui vont de l’attouchement au viol.

Des centaines de dossiers actuellement sous le coup d’une ordonnance de confidentialité « révéleront sans ambiguïté que les quatre derniers archevêques de la Nouvelle-Orléans savaient que Lawrence Hecker était un prédateur d’enfants en série », a écrit Richard Trahant, avocat des victimes présumées de Hecker, dans un document déposé au tribunal.

« Hecker est toujours bien vivant, il vit seul et représente un danger pour les jeunes garçons jusqu’à ce qu’il rende son dernier souffle », écrit Trahant.

Interrogé par téléphone cette semaine pour savoir s’il avait déjà abusé d’enfants, Hecker a répondu : « Je vais devoir raccrocher ».

Des allégations plus récentes attirent également l’attention du gouvernement fédéral, notamment le cas de Patrick Wattigny, un prêtre inculpé l’année dernière par les procureurs de l’État après avoir admis avoir abusé d’un adolescent en 2013. Son avocat s’est refusé à tout commentaire.

Le retrait du ministère de Patrick Wattigny en 2020 est intervenu dans le cadre d’une enquête disciplinaire sur des SMS inappropriés qu’il avait envoyés à un étudiant. L’affaire a provoqué une onde de choc au sein de la communauté catholique, car les dirigeants de l’Église avaient souvent qualifié les abus du clergé de péché du passé.

« Cela se produisait alors que l’Église disait : « Cela ne se produit plus » », a déclaré Bill Arata, un avocat qui a assisté à trois des entretiens avec le FBI.

« Ces victimes pourraient rester chez elles et ne rien faire », a-t-il ajouté, « mais ce n’est pas le genre de personnes qu’elles sont ».

La question des abus commis par le clergé est particulièrement épineuse en Louisiane, un État fortement catholique qui a connu certains des premiers scandales remontant aux années 1980. L’année dernière, la Louisiane a rejoint deux douzaines d’États qui ont promulgué des « fenêtres de rétrospection » destinées à permettre aux plaintes non résolues d’abus sexuels sur des enfants, quel que soit leur âge, d’être portées devant un tribunal civil.

Mais à quelques exceptions près, notamment un ancien diacre accusé de viol, les membres du clergé accusés ont échappé aux conséquences pénales. Même au niveau local, les affaires ont été paralysées par les lois de prescription et la sensibilité politique de la poursuite de l’église.

Le dossier de faillite de l’archidiocèse en 2020 a également gelé une bataille judiciaire distincte sur une cachette de courriels confidentiels décrivant le travail de relations publiques en coulisse que les cadres des Saints de la Nouvelle-Orléans de la NFL ont fait pour l’archidiocèse en 2018 et 2019 pour contenir les retombées des scandales d’abus du clergé.

Bien que les Saints affirment qu’ils n’ont aidé que pour la messagerie, les avocats des personnes qui poursuivent l’église ont allégué dans des documents judiciaires que les responsables des Saints se sont joints au « modèle et à la pratique de l’église pour dissimuler ses crimes ». Ils ont notamment joué un rôle actif dans l’élaboration de la liste des membres du clergé accusés de manière crédible par l’archidiocèse, affirment les avocats.

Les avocats de ceux qui poursuivent l’église ont attaqué l’offre de faillite comme une tentative voilée de garder les dossiers de l’église secrets – et de refuser aux victimes un jugement public.

« Ces victimes étaient sur le chemin de la vérité », a écrit Soren Gisleson, un avocat qui représente plusieurs des victimes, dans un document déposé au tribunal. « Le viol d’enfants est un voleur qui continue à voler ».